立場新聞 Stand News

三百萬年鼠類化石 揭遠古紅色色素之謎

2019/5/22 — 17:28

圖片來源:曼徹斯特大學

圖片來源:曼徹斯特大學

遠古動物是甚麼顏色?人類往往難以從骸骨化石得出答案,即使偶爾發現羽毛等軟組織化石,都未必可以知悉牠們曾經的顏色,大多只可靠想像力填補。不過,最新刊於《自然通訊》的研究則首次成功辨識到遠古鼠類的紅色毛髮化學特徵。

科學家以往已可從恐龍羽毛或蛋上,嘗試推測牠們的顏色。在十年前,就曾有研究人員利用高能量同步 X–光,辨識到一種可在真黑素 (eumelanin) 內發現的化學物質。這種真黑素與皮膚、頭髮、和其他身體組織上所見的黑、啡和灰色相關。不過,研究人員卻未能以此方法找出另一種令皮膚或毛髮出現粉紅或紅色色調的褐黑素 (pheomelanin) 。

領導是次研究的曼徹斯特大學地球化學家 Roy Wogelius 表示,此前未能找出相應的化石色素,部份原因是因為現時仍未完全了解現代身體組織色素所含的化學物質。在 2016 年,他與研究隊伍就從現代羽毛發現真黑素含銅元素成份;相反,褐黑素則含硫 (sulfur) 及鋅 (zinc) 兩種元素的蹤跡。

廣告

研究人員由此估計,或者這類金屬化學成份,可讓他們從化石中找到褐黑素的蹤影。他們再用高能量同步 X–光,掃描兩組來自學名為 Apodemus atavus 的已滅絕鼠類身體軟組織及帶有毛髮的化石樣本。這種老鼠曾在 300 萬年前活躍於現今德國地區,至今已全部滅絕,而近親則為同樣擁有紅色毛髮的歐洲木鼠 (European Wood Mouse) 。

他們掃描化石,發現毛髮上同樣帶有硫及鋅兩種元素的化學訊號。由此,研究人員估計這種活躍於 300 萬年前的老鼠可能擁有紅色毛髮。Wogelius 相信,同樣方法也可在無需破壞化石的情況下,找出其他史前生物的顏色,甚至用於找出特定身體組織。 

廣告

來源:
Science, This 3-million-year-old mouse just gave scientists the key to decoding ancient red pigments, 21 May 2019

報告:
Manning, P.L., Edwards, N.P., Bergmann, U. & et al. (2019). Pheomelanin pigment remnants mapped in fossils of an extinct mammal. Nature Communications, 10. DOI: 10.1038/s41467-019-10087-2

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

發表意見