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亞利桑那州發現逾 5 億年前海床「坦克」 或為蜘蛛蝎子遠古祖先

2019/9/13 — 17:56

逾 5 億年前的寒武紀,美國亞利桑那州大理石峽谷曾是一片汪洋,這裡的海床曾有一種只有拇指大小的螯肢亞門 (Chelicerata) 動物。雖然牠們體型小,但由頭到尾都是盔甲,身體每一節的中脊位置更有一道道突起的刺,可算是一部小型海床「坦克」,其口部更有一對螯肢 (chelicerae) 可將面前的獵物切碎。

這種螯肢亞門動物在最新刊於《自然》的報告中正式被描述,並被稱為胖女獵手莫里森蟲 (Mollisonia plenovenatrix) 。

胖女獵手莫里森蟲意想圖
Credit: Aria, C. & Caron, J. (2019).

胖女獵手莫里森蟲意想圖
Credit: Aria, C. & Caron, J. (2019).

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雖然莫里森蟲 (Mollisonia) 早在百年前於北美布爾吉斯頁岩中被發現,但多數化石都只屬蛻皮後的外殼,且只有部份殘骸被保留,因此學界一直對其解剖學結構存有很多疑問。

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直至 2012 年,中科院南京地質古生物研究所的 Cédruc Aria 與加拿大安大略皇家博物館有脊椎古生物策展人 Jean-Bernard Caron 於亞利桑那州大理石峽谷的布爾吉斯頁岩中,發現胖女獵手莫里森蟲首個化石。 Caron 指當時令他們發現到化石的正是該物種不成比例的突出大眼,其後他們更發現該化石保留了腳、口器等飲組織。此後六年,團隊在該遺址總共挖掘出 49 個胖女獵手莫里森蟲樣本,大部份均帶軟組織。

胖女獵手莫里森蟲化石
Credit: Aria, C. & Caron, J. (2019).

胖女獵手莫里森蟲化石
Credit: Aria, C. & Caron, J. (2019).

團隊指,過去於布爾吉斯頁岩發現的莫里森蟲大約有 4.8 億年歷史,但胖女獵手莫里森蟲則生活於逾 5 億年前的北美海床,發現將莫里森蟲的歷史推前 2,000-2,500 年。由於新發現的樣本比此前其他莫里森蟲化石體型更豐滿與寬闊,因而將之稱為胖女獵手莫里森蟲。

團隊又指,胖女獵手莫里森蟲的螯肢最吸引人研究,因為這種結構於螯肢亞門身上找到,現存逾 11.5 萬個物種包括鱟、蠍子、蜘蛛及蟎等都屬於螯肢亞門;雖然發現提供了螯肢的最古老記錄,但團隊相信結構可能來自更古老未知物種。另外,胖女獵手莫里森蟲有類似腮的呼吸結構,與現代的螯肢亞門非常相似,顯示螯肢亞門生物早在胖女獵手莫里森蟲生處時代前已經出現。

至於胖女獵手莫里森蟲螯肢附近的三對腳,團隊認為是用於在海床行走。現時雖然無直接證據證明牠的飲食,但 Aria 相信胖女獵手莫里森蟲可能有捕獵較小型的軟舌螺動物 (Hyloitha) ,而另一種體型較大的節肢動物都昆蟲 (Tokummia) 則會捕獵胖女獵手莫里森蟲。

來源:
Live Science, Nightmare Creature Had Egg-Shaped Eyes, Swiss Army Knife Head and a Butt Shield, 11 September 2019

報告:
Aria, C. & Caron, J. (2019). A middle Cambrian arthropod with chelicerae and proto-book gills. Nature published online 11 September 2019. doi: 10.1038/s41586-019-1525-4

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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