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【劫後餘生】海底泥芯證隕石撞擊為恐龍大滅絕主因 火山爆發僅為幫兇

2020/1/17 — 15:28

6,600 萬年前「白堊紀-古近紀界線」期間,絕大部份恐龍連同全球 75% 物種滅絕,最終使鳥類與其他哺乳類不斷繁衍至今。科學家對這個「千古懸案」提出不同假說,現時最普遍的說法是當年墨西哥灣希克蘇魯伯 (Chicxulub) 巨型隕石撞擊引起的山火與海嘯,聯同另一邊廂印度的大規模火山爆發噴出大量硫化物阻擋陽光,導致全球冷化,令地球大部份物種滅絕。

最新刊於《科學》的研究則指,隕石才是當年恐龍大規模滅絕的元兇,而火山爆發則推動了後續氣候變化,影響了事件中物種恢復的時間。

領導是次研究的耶魯大學地質學教授 Pincelli Hull 指,很多人都想證明滅絕的影響和火山作用同樣重要。不過研究顯示,隕石才是促成恐龍大滅絕的主因。

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2012 年, Hull 參與國際海洋發現計劃,與一組學者乘坐研究船 Joides Resolution 鑽探北大西洋海底以收集含古代海洋沉積物的泥芯。

泥芯由多層不同沉積物組成,當中亦可能保留了浮游生物化石,並記錄了地殻化學成份的變化,團隊可從中了解某時期地球的氣候與環境狀態。而火山爆發會排放大量二氧化碳至大氣引致全球暖化,從而加劇大規模滅絕。多年來,很多學者都指這種火山爆發推動的暖化可能是恐龍大滅絕的潛在罪魁禍首,因為在滅絕事件前後都有大量火山爆發。

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基於這個論點, Hull 的團隊認為恐龍大滅絕期間,氣溫應相對其他時期高。故此她們集合了全球古代氣溫數據進行對比。不過團隊發現,恐龍大滅絕前後的全球氣溫比「火山爆發論」學者認為的低得多。 Hull 解釋,火山在白堊紀完結前 2 萬年已停止排出二氧化碳,當時哺乳類動物也開始堀起,這意味著任何由二氧化碳引起的暖化,應在隕石撞擊時已經結束。

不過德國地球科學家 Michael Henehan 指,火山爆發可不釋出大量氣體下噴出大量熔岩,因此熔岩與二氧化碳排放兩者並無絕對關聯性。 Henehan 的團隊去年 11 月曾發表報告指希克蘇魯伯隕石撞擊後海洋酸鹼值立即急劇下降變酸

未有參與以上兩個研究的愛丁堡大學古脊椎動物學家的 Stephen Brusatte 指,即使越來越多證據顯示「火山爆發論」並非恐龍大滅絕主因,但相信學界仍對事件有大量爭議。他又認為,現時越來越難去認定隕石是無辜的。

希克蘇魯伯隕石撞擊後,印度的火山持續爆發。根據去年 10 月的研究,陸上哺乳類動物的繁殖速度在撞擊後的數十萬年內相對較快,但海洋浮游生物則要 200 萬年時間才完全恢復。 Hull 懷疑海陸生物恢復時間不同,可能與事件後續的火山爆發出造成的氣候變化有關,但確切原因尚未清楚。

來源:
The New York Times, Meteorite or Volcano? New Clues to the Dinosaurs’ Demise, 16 January 2020

報告:
Hull, P.M., Bornemann, A., Penman, D.E. & et al. (2020). On impact and volcanism across the Cretaceous-Paleogene boundary. Science 17 Jan 2020: Vol. 367, Issue 6475, pp. 266-272. DOI: 10.1126/science.aay5055

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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