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印尼哈比人祖先或只需 1 萬年即完成侏儒化過程

2019/10/15 — 11:44

代號為 LB 1 、身高僅有 1.1 米的佛羅勒斯人 (Homo floresiensis) 女性骸骨,於 2003 年在佛羅勒斯島的利昂布阿洞 (Liang Bua cave) 6 米以下的土層出土,由其身處的土層歷史推斷,骸骨約有 6-10 萬年歷史,此前的研究指這些哈比人最遲於 5 萬年前經已滅絕

這種體型小、被稱為「哈比人」的神秘人類,很多學者最初並不承認其為獨立品種,只為不正常智人的骸骨。不過後來發現更多哈比人骸骨,其中一個樣本更可能有 70 萬年歷史,才得以證明當時印尼的確有直立人以外的人類居住。上周刊於 Biology Letters 的研究嘗試了解哈比人需要多少時間,才會從巧人(H. habilis) 祖先的高度演化成只有約 1.1 米的侏儒。據現時證據,哈比人有機會是巧人後代,而演化成侏儒可能只需 30 萬年。

本年四月亦有團隊發表研究指,菲律賓呂宋島發現另一種體型非常類似哈比人、有 6.7 萬年歷史的呂宋人 (Homo Iuzonensis) 骸骨

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為何這麼多侏儒於東南亞諸島出現?去年曾有研究確認,印尼的現代侏儒族受「島嶼法則 (island rule) 」影響,其基因組比鄰近的新畿內亞與東亞人類,有更多長得矮小的基因變異,但完全沒有已滅絕哈比人有關的基因。

島嶼法由生物學家 J. Bristol Foster 於 1964 年提出。根據法則,物種會因應環境資源變化、天敵多寡而變得更大或更小例如塞浦路斯河馬由原本的平均 3 公噸重竟縮少至海獅的 1 公噸左右;佛羅勒斯島已滅絕的成年大象竟只有如豬一樣的重量,但老鼠卻可以長得如貓一樣大。這些環境因素亦會改變物種的基因池,令哈比人或呂宋人相關的小體型基因更為普遍。

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是次由巴西、英國、西班牙與意大利學者組成的團隊,製作電腦模型並根據糧食多寡、生態與氣候變化,以及島嶼稠密度等多個因素,模擬哈比人最快可以在島上出現。經過 1 萬次模擬,團隊發現只需 360 代侏儒化經已出現;如假設當時的女性在 15 歲時已誕下第一胎,巧人到達該島 1 萬年之後經已演化成較矮的人類。

團隊指,不會期望所有哈比人的特徵會在同一時間快速演化出來,但相信 30 萬年足夠讓新的人屬品種出現。另外,研究顯示在實際生態下,島嶼上的快速演化是可行的,天擇也有機會是一個強大力量影響島上生物的體型。

來源:
The Conversation, Fast evolution explains the tiny stature of extinct ‘Hobbit’ from Flores Island, 9 October 2019

報告:
Diniz-Filho, J.A.F., Jardim, L., Rangel, T.F. & et al. (2019). Quantitative genetics of body size evolution on islands: an individual-based simulation approach. Biol. Lett. 15. doi: 10.1098/rsbl.2019.0481

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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