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天文學家發現「迷你月球」 已逗留地球軌道 3 年

2020/2/27 — 12:29

月球是已知唯一天然、被地球引力吸引並圍繞地球運行的衛星。不過,卡特林那巡天系統 (Catalina Sky Survey) 的天文學家指,找到一顆被地球引力暫時捕獲的小行星,並將之稱為「迷你月球 (mini-moon) 」,而迷你月球竟然已逗留於地球軌道 3 年才被發現。

近地附近的空間是個相對繁忙的位置,一直有很多小行星橫越,我們無法得出當中的準確數字,因為部份相當微細、速度快、無法被光反射,因此難以被探測。根據美國太空總署 (NASA) 近地天體研究中心截至本月 25 日的數字,僅有 22,211 顆被發現,有過半的直徑少於 140 米。

雖然這些近地小行星被地球引力吸引,但其逗留時間也不會太長,更多的是直接進入大氣層時燒成灰燼。據 2012 一份報告顯示, 1,000 萬顆可見的近地小行星中,只有  1.8 萬顆逗留於地球軌道上。

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最新發現的迷你月球代號為 2020 CD3 ,僅有 1.9–3.5 米長,相信為碳質球粒隕石 (carbonaceous rock) ,據天文學家推算,它已於地球軌道上 3 年,但要再詳細研究它將無甚可能,因為軌道摸擬顯示 2020 CD3 有機會在本年 4 月就離開地球軌道,繼續邁向太陽之旅。

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事實上,此前也曾發現另一「迷你月球」。在 2006–2007 年,長徑僅有 0.9 米的 2006 RH120 曾圍繞地球 18 個月。另一個曾被視為潛在「迷你月球」的 2016 HO3 最後被發現原來只是在地球附近圍繞太陽運行的「準衞星 (Quasi-satellite) 」。

來源:
Science Alert, Earth Seems to Have Captured an Additional Moon, And We Didn't Notice For 3 Years, 27 February 2020

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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