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失智症疑致清醒腦區神經網絡衰退 睡眠受影響

2019/8/16 — 16:11

失智症與睡眠息息相關,更曾有研究曾指出,不少患者會在確診前,會出現日間睡意多的情況。醫學科學家提出兩種看法,分別認為失智症有機會影響腦部睡眠相關區域 ,或者是睡眠不足導致認知能力下降。

在最新刊於 Alzheimer's & Dementia 的報告中,加州大學三藩市分校研究人員比較了 13 個失智症患者,以及 7 位健康對照組的腦部組織樣本。團隊分析後數據後估計,失智症會使保持清醒的腦部區域出現衰退。他們發現失智症患者三個與清醒狀態相關的藍斑核 (Loucs coeruleus) 、下丘腦外側區 (lateral hypothalamic area, LHA) 和結節乳突神經核 (tuberomammillary nucleus) 都有累積與失智症相關的大量 tau 蛋白,而整個系統失去至少 75% 神經元。其中, LHA 會釋出與清醒狀態相關的神經肽食慾素 (orexin) 。

換言之,不僅是單一睡眠相關神經核會因失智症衰退,而是整個令人保持清醒的神經網絡都有衰退跡象。一般情況下,即使單一腦區出現問題,腦部仍可以以類近功能神經元彌補失去的功能。然而,失智症卻使整個清醒神經網路出現衰退現象,結果腦部根本無法再以其他神經元「補救」。

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今次研究顯示 tau 蛋白累積,會導致清醒神經網絡受損。他們亦發現患者腦部,產生食慾素的神經元數量減少至少 71% 。研究人員認為,今次研究或有助醫療人員可以根據「日間睡眠次數」來有效地預早診斷是否有失智症風險,而發現亦顯示睡眠問題未必是風險因素,而是失智症病徵之一。 

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參考資料:
ScienceAlert, Alzheimer's Appears to Attack The Neurons That Keep Us Awake, 14 August 2019

報告:
Oh, J., Esera, R.A., Ehrenberg, A.J., Morales, D. & et al. (2019).  Profound degeneration of wake-promoting neurons in Alzheimer's disease. Alzheimer's & Dementia, Published Online. DOI: 10.1016/j.jalz.2019.06.3916

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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