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更清晰最遠星體 Ultima Thule 照片 揭由兩塊「班戟」融合形成

2019/3/19 — 14:08

探測器新視野號傳來更多小行星 Ultima Thule 照片,逐步揭開這個人類直接探索最遠星體的秘密。

負責任務的首席調查員 Alan Stern 昨日 (18.3) 於德州舉行的第 50 屆月球與行星科學會議,發佈最新 Ultima Thule 圖像,顯示這個官方代號為 2014 MU69 的星體,並非如此前從圖像猜測,由兩個融合球狀物體組成「花生」或「雪人」,而是由兩塊較扁平的「班戟」融合形成。

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最新圖像亦顯示,全長約 35 公里的 MU69 ,相信是由兩個原本互相圍繞的微行星 (planetesimal) 逐步靠近融合。其表面相對其他已知星體平滑,但仍有不少凹坑。除了可能是其他星體撞擊造成,部份可能是表面材質陷入底部裂縫,又或是冰的昇華作用,直接從固體氣化所造成。現時證據顯示,呈紅色的 MU69 表面有甲醇、水冰,以及有其他有機物質。

由於微行星是原始星體組成成份, Stern 以及其他學者都認為, MU69 能支持較新的行星形成理論「衝流不穩定 (streaming instability) 」,該理論於十五年前被提出,指太陽系基本成份以礫石吸積 (Pebble Accretion) 形成,過程中涉及磨擦和引力將無數星塵結合,並逐漸形成不同星體。不過團隊仍不清楚,為何組成 MU69 的兩個微行星不是球體。

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新視野號現時仍繼續傳送更多 MU69 的數據,讓地球上的天文學家,更了解太陽系早期形成的情況。

來源:
NASA, A Prehistoric Puzzle in the Kuiper Belt, 18 March 2019
Science, The space ‘snowman’ at the edge of our solar system is actually two lumpy pancakes, 18 March 2019

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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