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海豹懂哼《一閃一閃小星星》 原來與這個構造有關……

2019/6/21 — 17:11

via pixabay.com

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居於美國新英格蘭水族館的海港豹 Hoover 在 7-80 年代曾是舉世知名的動物明星,因為牠懂模仿人類說話的聲音,但直至現在都無人真正研究海豹如何模仿人類發聲。

最新刊於 Current Biology 的研究則首度發現,灰海豹 (Halichoerus grypus) 與人類一樣以喉頭發聲,因此可模仿人類說話,更可哼出《一閃一閃小星星》、星戰主題曲等旋律。

研究由聖安德魯大學生物學家 Vincent Janik 領導,團隊從大學的海洋哺乳類設施挑選三隻海豹 Zola 、 Janice 與 Gandalf 作測試。牠們一直與其他海豹居住,亦從一出生就開始被記錄其語音數據。

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然後團隊進行困難的調教過程。首先,先教三隻灰海豹跟次序地重覆用自己聲線製造的聲帶,繼而再重覆同樣用海豹聲線製造的旋律聲帶。

當牠們的準確度達到 80% 以上,即進行第二輪訓練:三隻灰海豹要學習改變共振峰 (formants) 以發出類似人類元音 (vowel) 的聲音,這些音頻通常都是人類用以傳達信息。

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Janik 過程相當困難,需要數以百次的嘗試三隻海豹才明白在做甚麼,但牠們一學懂時在第一次模仿時已扮得非常好。最終,牠們全部都能複製短的聲音列序, Zola 甚至能重複《一閃一閃小星星》多達 10 個的音符。

更令團隊驚訝的是,雖然如虎鯨、白鯨等海洋生物都能在教導後,哼出人類的歌聲,但暫時只發現到海豹所用的發聲位置,與人類一樣都是喉頭的喉上聲帶構造 (supra-laryngeal structures) 。

有參與研究的 Amanda Stansbury 補充指,雖然三隻海豹模仿的旋律並非不完美,但牠們聽到的根本就不是該物種原本能發出的聲音,因此發現仍令團隊非常深刻,亦證明到海豹的發聲方式亦相當靈活。

Janik 指,人類以外的靈長類在發聲方面也僅有非常有限的能力,因此海豹能模仿人類聲音是令人意外的;而找到其他哺乳類有能力如人類一樣發聲,可助學者了解基因及學習如何影響發聲技巧,並開發一些治療方法改善語言障礙。

來源:
Science Alert, Scientists Taught Seals to Sing The Star Wars Theme, With Hilarious Results, 21 June 2019

報告:
Janik, V.M. & Stansbury, A.L. (2019). Formant Modification through Vocal Production Learning in Gray Seals. Current Biology  published online 20 June 2019. DOI: 10.1016/j.cub.2019.05.071

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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