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發現 1.2 億年前近鳥型恐龍幼體已長尾羽 或助了解恐龍如何演化成鳥類

2020/1/21 — 21:13

2004 年,有農民於遼寧一個稱為九佛堂組的熱河群岩層,發現一個只有烏鴉大小的完整恐龍化石,經鑑定後相信該化石有 1.2 億年歷史,屬白堊紀早期的物種。不過,當時學者並無進一步分析樣本,只將該樣本存放於大連自然歷史博物館。

最新刊於 The Anatomical Record 的研究證實樣本為全新近鳥型恐龍 (Paraves) 物種,並將之命名為渤海舞龍 (Wulong bohaiensis) ,團隊更相信樣本可讓學界更了解有羽毛恐龍如何變成雀鳥。

Credit: Poust, A. & et al. (2020).

Credit: Poust, A. & et al. (2020).

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有關熱河群岩層

熱河群岩層是以中國東北部為中心的地層學單位,範圍可能從遼寧、河北和內蒙古等中國境內地區延至朝鮮半島與俄羅斯的貝加爾湖附近,嵌有來自火山爆發的玄武岩和凝灰岩。該岩層相信於 1.28–1.1 億年前的白堊紀時期形成,其動植物完整化石存量異常豐富,曾出土多種孔子鳥、有羽毛恐龍以及開花植物。

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來自中美的專家認為,渤海舞龍是速龍 (Velocisaurus) 其中一個最早親屬。樣本顯示,渤海舞龍可能是四翼近鳥型恐龍、頭細而長口部長有大量尖牙;其尾非常長,四肢與尾部均有羽毛。這亦是令團隊疑惑的地方,因為長有羽毛這個特徵被認為已成年,然而由聖地亞哥自然歷史博物館古生物學家 Ashley Poust 領導的團隊檢驗了渤海舞龍的部份骸骨,顯示樣本仍是幼體可能僅有一歲大。

為了弄清細節,團隊將化石與中國鳥龍屬 (Sinornithosaurus) 的樣本進行比較,後者最初也被指是已成年,但最終確認為幼體。因此,團隊警告不要僅僅根據觀察結果,來確定樣本的年齡。

渤海舞龍意想圖
Credit: Poust, A. & et al. (2020).

渤海舞龍意想圖
Credit: Poust, A. & et al. (2020).

羽毛曾經被認為是鳥類獨有,但近年中國多個出土恐龍化石均顯示,很多鳥類特徵都已在恐龍身上出現。過去更有研究顯示,速龍的胚胎與世界上最初的鳥類幾乎一樣。

團隊指,在相對發育不成熟的渤海舞龍中卻有這種精緻結構,顯示非鳥類恐龍與現今鳥類近親,在羽毛發育上有非常不同的策略。以大多數現代鳥類為例,雛鳥的羽毛生長不會如此快,尤其是只用於交配的裝飾尾羽。另一方面,渤海舞龍的尾巴實際上是身長的一半,而且其羽毛似乎在性成熟之前就已經發育好。

Poust 解釋,渤海舞龍這麼年輕就有完整羽毛,一是可能這些羽毛有我們仍未知道的功能,另一可能是其羽毛生長模式與大多數現代鳥類完全不同。

來源:
Science Alert, Incredible Dinosaur Fossil Reveals How Their Feathers Compared to Modern Birds, 21 January 2020

報告:

Post, A.W., Gas, C., Varricchio, D.J. & et al. (2020). A new microraptorine theropod from the Jehol Biota and growth in early dromaeosaurids. Anat Rec. doi:10.1002/ar.24343

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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