立場新聞 Stand News

【緬甸琥珀】億年「哈比人」腳 揭鳥爪鱗片演化進程

2019/3/11 — 18:42

Credit: Xing, L. & et al. (2019).

Credit: Xing, L. & et al. (2019).

2014 年,中國地質大學古生物學家邢立達在緬甸的琥珀市場搜尋有價值琥珀作研究時,其中一塊吸引到他的注意,因為這一塊 2 厘米長的琥珀內藏了一隻微型史前鳥爪,上面更有不少羽毛。經一系列分析與電腦掃描,團隊確認樣本有約 9,900 萬年歷史,並屬於反鳥亞綱 (Enantiornithes) 。研究現已刊於《科學報告》

反鳥亞綱在形態上與現代鳥類最大不同之處是,前者肩骨關節為窩球關節 (socket and ball) ,現代鳥類則為球窩關節 (ball and socket) ,也因此才被稱為「反鳥」。同時,反鳥有翼爪、有下顎與牙齒而未演化出喙。

此樣本最特別之處是鳥爪不似大部份現代鳥類一樣表面只由鱗片組成,而是在爪上方長有羽毛,如哈比人腳一樣多毛,因此團隊將樣本戲稱為「哈比人腳」。

廣告

Credit: Xing, L. & et al. (2019).

Credit: Xing, L. & et al. (2019).

廣告

協助研究的古脊椎生物學家 Jingmai O'Connor 指這是學界多年來想在有羽毛恐龍以及史前鳥類找到的東西,可讓學界了解鳥類如何從恐龍演化出來。

O’Connor 又指,過去古生物學家已認為史前鳥類擁長有羽毛的爪,因為小部份現代鳥類如雪鴞、松雞一樣有類似特徵。大部份現代鳥類腳部只由鱗片組成,但上方的鱗片較似魚鱗會互相重疊,而腳底的則如恐龍一樣。

鳥爪電腦掃描圖
Credit: Xing, L. & et al. (2019).

鳥爪電腦掃描圖
Credit: Xing, L. & et al. (2019).

主流意見認為,原本鳥類只有由鱗片組成的鳥爪,後來則在爪上演化出羽毛,但此後又退化為只用鱗片;腳底的鱗片則一直未有大變,仍是處於較為原始的鱗片。是次發現,正好成為這個說法的佐證。 2017 年,邢立達的團隊在一塊約 3 吋長的緬甸琥珀,亦發現一隻完整反鳥亞綱雛鳥,當中的鳥爪則只有鱗片未有羽毛。

此外,從鳥爪截斷處出現的組織腐敗情況顯示,鳥爪被樹脂包裹之前經已被掠食或腐食動物截斷。邢立達表示:「簡單來說,這是一件被吃剩的標本。」

是次研究的困難之處是樣本較為微小,亦包含了部份鳥翼,估計是來自同一隻反鳥;而由於希望更仔細分析鳥爪,團隊必須動刀?開琥珀,當中只有 3-4 毫米虛位位置可以不傷樣本地分離鳥翼與鳥爪。

現時大部份緬甸出產的琥珀,均來自北部胡康河谷。該地產出的琥珀多數藏有白堊紀的動植物,是全球考古重要來源。然而,該地被克欽獨立軍所控制,琥珀的開採與販賣均不受政府規管;而買家通常來自中國,並將之製成珠寶。邢立達的團隊過去數年已曾在琥珀發現蝸牛幼蛇蛙類等。

來源:
The New York Times, Birds of a Feather May Stick Together, but This Bird’s Foot Got Stuck in Amber

報告:
Xing, L., McKellar, R.C., O’Connor, J.K. & et al. (2019). A fully feathered enantiornithine foot and wing fragment preserved in mid-Cretaceous Burmese amber. Scientific Reports volume 9, Article number: 927. doi: 10.1038/s41598-018-37427-4

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

發表意見