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腦神經活動過多 或與衰老問題相關

2019/10/18 — 15:37

不少人認為多做運動身體好,而多加思考則可防衰老。最新刊於《自然》研究卻發現,腦部活動過多反而有機會影響壽命長短。

雖然人和動物終究會變老,但生物衰老原因和機制一直是未解之謎。其中有部份研究就指出,生物衰老跟神經系統有關。為了解神經系統對壽命影響,哈佛大學醫學院研究人員分析了壽命介乎 60–100 歲人士的腦部樣本,發現 80 歲中期離世的人士中,腦部 REST 蛋白質水平一般都比壽命最長的人士低。

以往研究曾發現,REST 蛋白質可減低引發腦神經活動的基因水平,而且有助減低腦退化症機會。不過,雖然今次發現 REST 水平與壽命長短相關,但未能確定是因為 REST 可減慢衰老,還是老化時 REST 水平也會增加所致。

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要了解 REST 水平與壽命關係,其中一個最直接的方法是量度在生人士的 REST 水平。不過,現時仍未有方法可測量到活人 REST 水平;因此,研究人員轉而利用蛔蟲 (roundworm) 及小鼠,測試 REST 對牠們壽命的影響。

研究人員發現,當他們增加蛔蟲內與 REST 功能相似的蛋白質水平時,蛔蟲腦部活動明顯減少,壽命則有增長。相反,當研究人員停用了一種壽命較長蛔蟲的 REST 相近蛋白質後,牠們的腦神經活動隨之增加,壽命亦大幅縮短。研究人員在小鼠也有類似發現,欠缺 REST 蛋白小鼠腦部活動明顯較活躍,更出現如同腦癎的神經活動。

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此些發現均似乎反映,REST 水平不足與衰老相關,但仍未可確認活躍腦部活動是否就會減短壽命,未有參與研究的神經科學家 Cynthia Kenyon 亦向《華盛頓郵報》表示,神經系統只是影響衰老的其中一個因素,似乎是過多腦神經活動才會增加衰老現象 。

帶領研究的基因及神經學家 Bruce Yankner 表示,現時仍未清楚腦神經活動差異怎樣解釋到人類認知和行為的分別。不過他就指出,現時研究隊伍已著手了解能否利用藥物改變 REST 水平,以治療神經衰退疾病或緩減老化。他們亦估計由於神經活動與老化可能相關,調節腦神經節律的冥想練習,或者可用作控制早期記憶力衰退現象,未來可進一步研究了解。

此前亦有一些研究曾發現,老年人在思考時,比年輕人會有更多腦迴路變得活躍,反映腦部效率可能較低。是次發現或助了解 REST 水平改變,會否與這類腦神經反應相關。 

來源:
The Washington Post, Excessive brain activity linked to a shorter life, 17 October 2019

報告:
Zullo, J.M., Drake, D., Aron, L, O'Hern, P., Dhamne, S.C., Davidsohn, N. & et al. (2019). Regulation of lifespan by neural excitation and REST. Nature, 574 p359–364. DOI: 10.1038/s41586-019-1647-8

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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