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200 萬年前最大巨猿 與現代紅毛猩猩有最親關係

2019/11/14 — 13:49

《The Jungle Book》劇照

《The Jungle Book》劇照

1935 年,德藉荷裔人類學家 Gustav von Koenigswald 在香港與南中國的藥材店遇上一些古怪的牙齒樣本。當時,這些稱為「龍牙」的中藥會被碾碎,用以醫治癲癇、心悸、失眠、心煩等症狀,而這些龍牙往往是古代哺乳類的牙齒化石。

von Koenigswald 遇到的龍牙類似猿類,但比任何已知現存或已滅絕的靈長類都要巨型,當時連同 4 個顎骨樣本, von Koenigswald 的團隊認為它們均來自已滅絕的步氏巨猿 (Gigantopithecus blacki) 。此種生活於 200–20 萬年前的物種是迄今發現最大型的靈長類,相信高約 3 米,並遍佈於華南一帶。

不過,由於一直找不到步氏巨猿的其他骸骨或頭顱,學界一直不知道此物種是現今紅毛猩猩、非洲猿,還是其他靈長類的近親。

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最新刊於《自然》的研究則為來自廣西田東縣吹風洞、有 190 萬年歷史的臼齒蛋白質進行基因排序,顯示步氏巨猿與現代紅毛猩猩有最親近關係,兩者祖先可能在 1,000–1,200 萬年前分離出来,並獨立演化。

由丹麥哥本哈根大學演化基因學家 Frido Welker 領導的團隊從臼齒琺瑯質成功抽取到肽 (peptide) ,這種可摺疊組成蛋白質的物質能保存數百萬年,遠超脆弱的 DNA 保存時間。

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團隊利用質譜法辨識出當中超過 500 個肽與 6 個蛋白質吻合,然後團隊再比較現存靈長類包括紅毛猩猩、大猩猩等這 6 個蛋白質的胺基酸,估算到步氏巨猿與紅毛猩猩有最近親關係。

這亦是首次有研究證明,存在於又濕又熱地區的牙齒化石中,經歷百萬年後仍可抽取有用的基因資訊,這些地區化石中的有機物往往因為天氣問題而較易被破壞。研究可幫助學界以同樣方法,梳理其他古猿之間的關係。

來源:
Science, ‘Dragon teeth’ reveal ancient ape’s place in primate family tree, 13 November 2019

報告:
Welker, F., Ramos-Madrigal, J., Kuhlwilm, M. & et al. (2019). Enamel proteome shows that Gigantopithecus was an early diverging pongine. Nature. doi:10.1038/s41586-019-1728-8

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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