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5.58 億年化石 確認為已知最古老動物

2018/9/21 — 12:10

狄金斯水母化石 / ANU

狄金斯水母化石 / ANU

澳洲國立大學 (ANU) 研究人員從化石中發現達 5.58 億年歷史的狄金斯水母化石,聯同德、俄兩國研究人員合作後,相信化石是現存已知最古老的動物。研究已刊於《科學》。

ANU 博士生 Ilya Bobrovskiy 從俄羅斯西北部白海 (White Sea) 附近的 60–100 米高山崖中發現一組保存得相當良好的奇怪化石。這組化石呈橢圓形,而且表面有一道道橫紋。研究人員估計化石是狄金斯水母 (Dickinsonia) 化石,屬於埃迪卡拉生物群 (Ediacara Biota) ——即是一種已知最早,生活在前寒武紀時期的多細胞生物。

甚麼是寒武紀大爆發 (Cambrian Explosion) ? 甚麼是埃迪卡拉生物群 (Ediacara Biota) ?
寒武紀大爆發是指是距今 5.42 億年前,短時間內演化出大量動物的時期,此時間持續了近 2,000–2,500 萬年。同時是顯生宙的開端。早期的埃迪卡拉生物群在1946 年,於澳洲南部埃迪卡拉山地岩石發現,形狀呈管狀或葉狀,古生物學家一般相信牠們生活於 6.35 億–5.42 億年前的前寒武紀時代。

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一般埃迪卡拉生物群化石都受熱力和壓力而大量風化,因此一般化石研究都會集中分析其結構,而研究一直都未有甚麼大突破,更未能確認狄金斯水母是否屬於動物。不過,今次發現的化石狀況良好,令 Bobrovskiy 等人轉而分析化石內的分子結構。

他們從化石中發現膽固醇分子,這種膽固醇分子的種類及成份是動物獨有。由此,研究人員終於可證實狄金斯水母為遠古動物。而今次發現的化石比起寒武紀大爆發 (Cambrian Explosion) 還要早 2,000 萬年。

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此發現並非首次有研究顯示部份埃迪卡拉生物群為動物,此前亦有研究顯示另一種名為脈形類 (rangeomorph) 的生物同樣屬於「動物」。現時還有大量有關埃迪卡拉生物群尚待解決,但研究人員相信今次發現,將助了解動物最早的祖先的冒起及其演化史。 

參考資料:
Phys.org, Fat from 558 million years ago reveals earliest known animal, 20 September 2018

報告:

  1. Bobrovskiy, I., Hope, J.M., Ivantsov, A., Nettersheim, B.J., Hallmann, C. & Brocks, J.J. (2018). Ancient steroids establish the Ediacaran fossil Dickinsonia as one of the earliest animals. Science, 361, 6408. DOI: 10.1126/science.aat7228
  2. Summons, R.E. & Erwin, D.H. (2018). Chemical clues to the earliest animal fossils, Science, 361, 6408. DOI: 10.1126/science.aau9710

文/Edward Ho 、審核/Alan Chiu

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