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5,700 萬年歷史化石顯示:番薯祖先或源自印度東北

2018/5/23 — 17:20

WorldFish / flickr

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旋花科 (Convolvulaceae, 又稱 Morning Glory) 底下的番薯是世上第二重要的根類農作物,據此前的化石研究顯示,旋花科植物早於 3,500 萬年前已於北美出現。不過,分子分析卻顯示,旋花科很有可能更早出現於舊大陸,而最新刊於《美國國家科學院院刊 (PNAS) 》的考古研究就提供化石證據支持後者說法:旋花科在約 5,700 萬年前的古新世晚期出現於岡瓦那大陸 (Gondwana) 東部、現今印度的東北。

有關旋花科

旋花科是真雙子葉植物茄目 (Solanales) 的一個科,現有 57 屬,共 1,880 種,主要遍佈於熱帶和亞熱帶地區,除了番薯是人類食物外,其他旋花科亦在醫學與文化上有重要地位。

該研究由美國印第安納大學古植物學榮譽退休教授 David Dilcher 領導,團隊以顯微技術分析了 17 個來自印度東北梅加拉亞邦、有 5,700 萬年歷史的葉子化石的結構與形狀,再將之對比已知旋花科番薯屬 (Ipomoea) 植物,以了解兩者演化關係。由於植物的軟組織難以被保存,這些化石相當罕見。

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其中四個化石樣本
Srivastava, G. & et al. (2018).

其中四個化石樣本
Srivastava, G. & et al. (2018).

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經檢驗後,團隊相信這些葉子化石來自史前番薯屬植物;雖然番薯隸屬番薯屬,但很多番薯屬植物都無法為人類提供食物,因此 Dilcher 指暫時未能夠確定 5,700 萬年前已有番薯這種可口的美食。

研究又指從泥土數據顯示,同為茄目的茄科 (Solanaceae, 又稱 Nightshade) 與旋花科比此前估算,在基因上更早至 5,580 萬年前的始新世 (Eocene) 已經分家。茄科為人類提供多種食物與藥物,當中包括薯仔、番茄、曼陀羅等重要農作物。早前另一份研究分析了來自阿根廷、有 5,200 萬年歷史的茄科化石,指旋花科來自東方,茄科則來自西方。

來源:
ScienceDaily, Sweet potatoes didn't originate in the Americas as previously thought, 21 May 2018

報告:
Srivastava, G., Mehrotra, R.C. & Dilcher, D.L. (2018). Paleocene Ipomoea (Convolvulaceae) from India with implications for an East Gondwana origin of Convolvulaceae. PNAS May 21, 2018. 201800626; published ahead of print May 21, 2018. doi:10.1073/pnas.1800626115

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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