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8,000 萬年前曾現 10 米長恐鱷 牙齒如香蕉大 能擊殺大多數恐龍

2020/8/13 — 16:53

圖片來源:維基百科

圖片來源:維基百科

白堊紀末期是與現代地貌非常不同的時間,當時北美被巨大的內海一分為二;恐龍雖正走向末落之路,但仍然在這個炎熱潮濕的地方盛產,只是牠們必須注意自己的腳步,尤其是在水邊。

在淺水處會有稱為「恐怖鱷魚」的恐鱷屬 (Deinosuchus) 。這種巨大、已滅絕的鱷魚是半水生環境中最大的食肉動物,連恐龍也要忌牠們三分。

恐鱷屬化石最早在 1850 年代在美國發現,至今已有超過一個多世紀的研究,但該屬中的物種分類仍在學界有爭論。

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在最新刊於 Journal of Vertebrate Paleontology 的研究中,團隊審視現有的恐鱷屬化石,並分析近年新找到的化石,發現恐鱷屬至少可分為 3 個品種,包括 D. riograndensis D. hatcheri 與全新辨識出的 D. schwimmeri

有參與研究的紐約科技學院古生物學家 Adam Cossette 指,恐鱷屬的龐大身軀相信能嚇怕在水邊喝水的恐龍,過去這類鱷魚鮮為人知,而新樣本顯示出這種頂級肉食性獵食者的牙齒相當於香蕉的大小。

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證現代鱷魚非活化石

雖然迄今為止已知的最古老恐鱷屬樣本大約有 8,200 萬年歷史,但團隊指整個屬的所有不同物種的共同祖先種群,在北美洲海水水位上升導致西部內陸被海水分隔之前已出現。

團隊推測,東西岸的不同環境導致了恐鱷屬出現不同適應演化,令上述 3 個恐鱷屬品種的形態和體型略有不同。

另一參與研究的古生物學家 Christopher Brochu 指,恐鱷是種奇怪的動物,也顯示出鱷魚並非自恐龍時代以來就沒有改變過的「活化石」,其演化與其他任何動物一樣都相當活躍。

恐鱷能擊殺大多數恐龍

根據化石證據,D. riograndensis D. hatcheri 在北美西部,即美國西北州份蒙大拿州到墨西哥北部生活, D. schwimmeri 則居於新澤西州和密西西比州之間的大西洋沿岸。牠們全部都可長達 10 米,是有史以來最大和最令人聞風喪膽的鱷魚,現代鱷魚普遍只有 1.5–7 米長。不過恐鱷屬樣貌更似於淡水水體生活的現代短吻鱷。

無參與是次研究,但以其名字命名 D. schwimmeri  的哥倫布州立大學古生物學家 David Schwimmer 表示,當時恐鱷身處的美國東部,沒有比牠們大的海洋生物。過去有學者也發現,恐龍骨上有這些恐鱷的咬痕,而現時唯一可以問的是,到底牠們是腐食還是掠食性動物。

Schwimmer 指恐鱷體型夠大,可撲擊大多數恐龍,因此猜測恐鱷是掠奪性動物,而且很多恐龍骨上的恐鱷咬痕都是在腿骨和尾骨,估計恐鱷會先攻擊這些位置再找方法殺死其獵物。

來源:
Science Alert, This 'Terror Crocodile' Had Teeth The Size of Bananas, Perfect For Eating Dinosaurs, 12 August 2020

報告:
Cossette, A.P. & Brochu, C.A. (2020). A systematic review of the giant alligatoroid Deinosuchus from the Campanian of North America and its implications for the relationships at the root of Crocodylia. Journal of Vertebrate Paleontology. DOI: 10.1080/02724634.2020.1767638

文/Alan Chiu

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