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似巨型企鵝海鳥曾現北半球 高度約 2 米

2020/7/6 — 11:38

圖片素材來源:Mark Witton, batman

圖片素材來源:Mark Witton, batman

最新刊於 Journal of Zoological Systematics and Evolutionary Research 的化石發現顯示,數千萬年前紐西蘭的巨型企鵝並非唯一與人類體型相若、不能飛的鳥類——北半球北美和日本地區也有類似發現,而這些鳥類可能比紐西蘭找到的更大。

奇怪的是,這些已滅絕、稱為普魯托翼鳥科 (Plotopteridae) 的大型鳥類,與現代企鵝完全無關,但外貌非常相似,並且可能以類似方式使用像鰭的翅膀。

在日本發現的普魯托翼鳥科槳翼鳥 (Copepteryx) ,牠們生活於 2,840–2,300 萬年前。
Credit: Mark Witton

在日本發現的普魯托翼鳥科槳翼鳥 (Copepteryx) ,牠們生活於 2,840–2,300 萬年前。
Credit: Mark Witton

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最早的企鵝祖先大約在 6,000 萬年前於現今紐西蘭附近出現,普魯托翼鳥則在 3,700–3,400 萬年前才於北半球出現,並在 1,000 萬年後消失。

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有參與研究的紐西蘭根德伯里博物館動物學家 Paul Scofield 指,雖然這些鳥類在相隔數千萬年在不同半球演化,但從遠處看很難辨別牠們。他明言:「普魯托翼鳥看起來似企鵝,游動、進食時也可能像企鵝,但牠們絕非企鵝。」

更令人意外的是,這些古老不能飛的鳥類,竟與現代有良好飛行能力的海鳥如鰹鳥和鸕鶿關係,比企鵝更為密切。過去幾年,人類對普魯托翼鳥有更多的了解,但這是首次有研究分析其解剖結構,並與古代巨型企鵝進行詳細比較。

團隊分析了 16 隻普魯托翼鳥的化石,以及與來自三種古老企鵝的 5 個個體化石,當中有許多驚人相似之處,但同時有一些相當大的差異。

普魯托翼鳥與巨型企鵝都長著長喙,並有狹縫狀的鼻孔,其胸肩骨大小相若,翅膀結構也類近。但普魯托翼鳥體型更大:最大的普魯托翼鳥可高達 2 米,而巨型企鵝「僅」約 1.8 米高。

巨型企鵝與普魯托翼鳥的解剖結構對比
Credit: Mayr, G. & et al. (2020).

巨型企鵝與普魯托翼鳥的解剖結構對比
Credit: Mayr, G. & et al. (2020).

另外,雖然普魯托翼鳥腳的蹼與巨型企鵝一樣大,但根據其解剖結構,團隊認為普魯托翼鳥更依靠鰭狀翅膀在水下游動。

另一有參與研究的德國森根堡自然博物館鳥類學家 Gerald Mayr 指,以翅膀潛水的鳥類非常少見,大多數都會用腳。不過,團隊認為企鵝和普魯托翼鳥都有一個懂飛的祖先,且會從空中潛到水裡覓食,而這些祖先隨時間游泳能力變得更好,飛行能力卻變差。

普魯托翼鳥與巨型企鵝兩種物種關係差距大、距數千萬年才出現,且在南北半球兩個不同的地域,都出現相似的特徵,正是「趨同演化 (convergent evolution) 」的例子。趨同演化是指,兩種不具親緣關係的動物長期生活在相同或相似的環境或生態系統,會因應需要發展出相同功能的器官的現象。

團隊認為普魯托翼鳥與巨型企鵝這種飛行能力的退化,以減低潛降到更深水地區所需的能源。團隊又指,面要更多的考古挖掘工作,以了解為何普魯托翼鳥早已滅絕,但企鵝仍存活至今。

來源:
Science Alert, Giant Penguin-Like Birds May Have Once Waddled Around The Northern Hemisphere, Too, 5 July 2020

報告:
Mayr, G., Goedert, J.L., De Pietri, V.L. & Scofield, R.P. (2020). Comparative osteology of the penguin-like mid-Cenozoic Plotopteridae and the earliest true fossil penguins, with comments on the origins of wing-propelled diving. Journal of Zoological Systematics and Evolutionary Research. doi: 10.1111/jzs.12400

文/Alan Chiu

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