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武肺疫苗開發將大量使用鱟血 或致「活化石」滅絕

2020/6/5 — 17:22

圖片來源:維基百科

圖片來源:維基百科

有「活化石」之稱的鱟對武漢肺炎 (COVID-19) 疫苗開發非常重要,但同一時間可能令這些從 4.5 億年前出現至今仍保留其原始而古老樣貌的海洋節肢動物受滅絕威脅。

與人類和其他哺乳類動物體內含鐵的血液不同,美洲鱟 (Limulus polyphemus) 的血液富含銅其顏色因此是冰藍色。其血液充滿變形細胞 (amebocyte) 替代了白血球,這些細胞在檢測細菌內毒素非常有效。甚至在少於一兆分之一 (1 ppt) 的濃度下,變形細胞也會在病原體入侵下觸發凝固作用,從而保護鱟免受感染。

由於有這種珍貴的醫學用途,不少食品生產商與藥廠已利用鱟血數十年,以測試其產品如疫苗是否有細菌與內毒素 (endotoxins) 污染;亦由於其用途,野生美洲鱟群族長期以來一直承受著生態壓力,據《彭博》去年的報道,一加侖鱟血價值 6 萬美元(折合約 46.5 萬港元),因而有「藍金」的稱號

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內毒素是許多常見細菌如大腸桿菌、沙門氏菌細胞壁的分子;即使產生內毒素的細菌被殺死,內毒素仍可導致人類發燒和死亡,因此藥廠必須確保製造的任何疫苗不含內毒素。

據世衛數據,現時全球有 133 種 COVID-19 疫苗正在研發,《紐約時報》指,開發過程中對鱟血需求增加,令使用替代品減少在抽血期間誤殺鱟的爭論更加激烈。

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鱟血替代品效用未有一致定論

不少環團都敦促僅業界研發人工替代品。美國國家野生動物聯盟等多個環團組成的鱟康復聯盟 (Horseshoe Crab Recovery Coalition, HCRC) 則呼籲藥廠改用以與鱟血抗病原體原理相近的重組因子 C (recombinant Factor C, rFC) 代替。有份組成 HCRC 的環團 Revive&Restore 聯合創辦人 Ryan Phelan 在聲明中指,不幸的是當有簡單、有效與可持續使用的替代品可大量使用時,生物醫學研究仍收集脆弱的野生動物群族。

上周五 (29/5) 美國藥典委員會發聲明,指仍需要更多研究證明 rFC 可完全替代鱟血,委員會發言人向《紐時》表示決定是因為鱟血已用 30 年,但 rFC 只使用了約 2 年,因此需要更多資訊確定其可用性。不過,歐洲藥典委員會則批準廣泛使用 rFC 。

國際自然保護聯盟瀕危物種紅色名錄指,美洲鱟屬易危物種 (vulnerable) 級別,數量很容易繼續下降並滅絕。現時美洲鱟主要分佈在墨西哥灣和北美洲東岸,而其卵也是一些鳥類的主要食糧。

鱟成功避過過去地球的物種大規模滅絕事件,但牠們會否在人類影響下無法在第六次大滅絕下存活,將要時間證明。

來源:
IFL Science, Horseshoe Crabs Could Be Used To Fight Covid-19, But It Might Endanger The Species, 4 June 2020

文/Alan Chiu

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