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百年香港 — 1919 年搶米暴動

2020/2/5 — 17:36

1920 年代運米苦力,地點推斷是西環。(圖片來源:「香港記憶」網站 https://bit.ly/2SjK4tF )

1920 年代運米苦力,地點推斷是西環。(圖片來源:「香港記憶」網站 https://bit.ly/2SjK4tF

米,乃是亞洲多國的主食,一百年前香港就曾因為米價暴漲,引發一場搶米潮,鬧得全城人心惶惶。1919 年米價急升,威脅貧苦大眾的生計,事源錯綜複雜。

外患:1918 年 11 月 11 日,第一次世界大戰結束,但國際氣氛卻絕非普天同慶。西班牙大流感(Spanish Flu)隨着數以百萬退伍軍人回鄉,迅速肆虐全球,二千萬至五千萬人因而病逝;同年,為壓制俄國布爾什維克革命(Bolshevik Revolution),協約國介入俄國內戰,尤以日本出兵最多。日軍需要大量米糧,日商四出高價購米,導致亞洲國際市場米價上漲,日本各地因米短缺出現騷亂。與此同時,1918 至 1919 年,天公不作美,亞洲多國包括廣東和東南亞等地稻米失收,能出口的稻米大減,暹羅(泰國)國王拉瑪六世甚至於 1919 年 6 月立下法令,大幅收緊出口米糧。

內憂:1919 年,本港財雄勢大的米行和零售商見有利可圖,紛紛抬高米價,大發不義之財;跟據當時港府統計,當時香港人口大增,共約六十萬人,非華裔人口僅一萬三千六百人,光是維多利亞城(Victoria City)已有超過三十萬華人聚居。華人一般都生活艱難,而且忍受着各種不公。由華商僱用,無特別技能的苦力年資僅 36 至 96 元,反觀買一頭豬也要 20 至 24 元。苦力收入只能勉強維生,要養妻活兒恐怕更悽慘。

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苦力苦不堪言ㅤ四出搶掠米舖

外圍因素加上米商囤積居奇,米價由每百斤 6 元暴升十倍至 60 元,完全超越貧苦大眾負擔能力,苦力食不果腹。1919 年 6 月,香港爆發第一宗搶米案,接下來數個月,大大小小的苦力搶米事件令市面出現恐慌,港府一時間無計可施。

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7 月 28 日《香港華字日報》報導了灣仔搶米的情形:「…廿六號(則上禮拜六)上午十一點鐘灣仔有煤炭苦力約貳三百人,先由麥加街起,所過米店無不被搶,計被搶者有十四五家之多…」搶米案令米店提心吊膽「…所有灣仔店戶咸懷惴惴至昨禮拜日仍未盡開門,多數半掩門者或者窗口賣物者。二號警局鏡幫辦立刻派出中西探多人各持手槍,沿街巡緝…」

英文報章也表示震驚,同樣在 7 月 28 日,《德臣西報》(The China Mail)形容灣仔搶米事件為 “THE RICE RIOTS”(米暴動)。該報又報導 27 日早上,大埔道原本有十五包政府承包商的大米,但未及上火車去油麻地廠房,就被人群搶奪一空。當時有數名警察在場,但群情洶湧,無力阻止搶劫。

港府訂立條例ㅤ管制食米供應

面對多宗搶米案,港府未能即時平息騷動,當時警察部門規模細小,總人數僅 1,303 人,當中洋人警察不到 200 人,華人和印度人則大概各佔一半,動武絕非明智之舉。碰巧近 6 月最關鍵時期,年近六十歲的港督梅含理(Sir Francis Henry May)因病離任,與繼任的港督司徒拔(Sir Reginald Edward Stubbs)交接工作需時,以致決策有所拖延。港府從越南西貢急訂的米糧又因為天氣不佳,船期延誤,來不及應急。

終至 7 月尾,受港府委任的穀米專員,裁判司赫治臣(Robert Oliphant Hutchison)成功和華人領袖協商定價,每擔上等米 21 元,中等米 15 元,下等米 12 元,合力令米價回落。再加上 8 月港府從海外訂購的米抵港,大批米糧供給本地市場,搶米案漸漸消失。

為穩定民心,港府又於 9 月 9 日訂立 “RICE ORDINACE, 1919”(1919 年食米條例) ,從此米就由港府定價,經由港府批准發售,嚴禁私人炒賣。直到 2003 年 3 月 1 日,特區政府取消所有限制,全面開放市場。

也許有人認為,香港開埠以來都以自由貿易港自居,奉行自由經濟。事實上1919年米暴動只是港府必要時介入市場的其中一例,以及港府面對多場騷亂,早被市民遺忘的其中一章。

 

資料來源:
徐承恩:《城邦舊事: 十二本書看香港本土史(修訂版)》,香港:紅出版(青森文化),2016 年。
梁寶龍:《香港本土史汗血維城:香港早期工人與工運》,香港:中華書局(香港)有限公司,2017 年。
張連興:《香港二十八總督》,香港:三聯書店(香港)有限公司,2012 年。
《香港華字日報》,1919 年 7 月 28 日,第三頁。
Chan, Ming K., and John D. Young. Precarious Balance: Hong Kong between China and Britain, 1842-1992. New York: Routledge, 2015.
History.com Editors. “Spanish Flu.” History.com. A&E Television Networks, October 12, 2010.
“RICE ORDINANCE, 1919.” Omeka RSS. Accessed February 2, 2020.
“The Rice Riots” The China Mail, July 28, 1919.
“Sir Francis Henry May” Hong Kong Daily Press, October 6, 1919.
Hong Kong Government. Agriculture 1919, Hong Kong: The University of Hong Kong, 1919 (accessed Februray 3, 2020).
Hong Kong Government. Report of the Captain Superintendent of the Police for the Year 1919, Hong Kong: The University of Hong Kong, 1919 (accessed Februray 3, 2020).
Hong Kong Government. Vital Statistic, Hong Kong: The University of Hong Kong, 1919 (accessed Februray 3, 2020).

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