【變種病毒】病毒株突變易令疫苗無效?專家:調整疫苗僅需 6 周

近期英國與南非分別出現新的武漢肺炎 (COVID-19) 突變病毒株,令人憂慮正在接種的疫苗防護力可能不足以扭轉疫情。

一般而言,病原體特別是病毒在複製後都會從環境攝入新的基因片段,又或在複製時有機會出錯造成突變,大部份突變都不會影響病毒,但亦有機會如南非新突變病毒株 501.V2 和英國新發現的 N501Y 一樣,演變成有更高傳染力,甚至有些病毒株可能會變得更為致命。

雷丁大學細胞微生物學副教授 Simon Clarke 指,尤其 501.V2 的刺突蛋白累積大量突變,比 N501Y 更多,情況令人憂慮。他又指出,大多數現有的 COVID-19 疫苗是訓練免疫系統識別這些用以感染細胞的刺突蛋白。如果刺突蛋白積累了太多基因突變,則可能無法被免疫系統識別,從而使病毒逃過被抗體發現。

不過截至目前, 英格蘭公共衛生署 (Public Health England) 仍表示,目前尚無證據表明 COVID-19 疫苗不能同時針對 N501Y 和 501.V2 病毒株。

BioNTech 行政總裁 Uğur Şahin 與牛津大學醫學教授 John Bell 日前向《路透社》表示,如果 501.V2 對現有疫苗具抗藥性,要調整疫苗有效成份將需 6 周的時間,而其團隊正在對 501.V2 以及 N501Y 進行測試。

這些測試是所謂的中和試驗 (neutralizing assays) ,即是將病毒與抗體和人類細胞混和培植,以了解抗體是否可以預防細胞感染。正在南非進行 501.V2 基因組研究的傳染病專家 Richard Lessells 向《美聯社》表示,其團隊正測試接種疫苗的人和自然感染該病毒並自然產生抗體的人的血液。

西雅圖 Fred Hutchinson 癌症研究中心演化生物學家 Jesse Bloom 早前接受《紐約時報》則指,即使多變的流感病毒也需要 5–7 年時間,才能累積到足夠突變完全擺脫免疫識別,相信現時的疫苗在未來數年仍然有效。瑞士伯爾尼大學分子流行病學家 Emma Hodcroft 亦認為,越來越多人接種疫苗減低病例的同時,也可大大減少病毒突變的機會。

來源:
Live Science, COVID-19 vaccines may not work as well against South African variant, experts worry, 5 January 2021

文/Alan Chiu

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