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【白喉重臨?】英研究警告白喉桿菌基因變異 或致疫苗失效

2021/3/15 — 13:37

白喉是一種高度傳染性的致命疾病,隨着疫苗接種,本來已經接近乎銷聲匿迹,不過,《自然通訊》的研究警告,在白喉桿菌的基因組發現令人憂慮的抗生素抗藥性趨勢,擔心原本可用疫苗預防的白喉,或很快捲土重來。

白喉是由白喉桿菌產毒菌株引起的高度傳染性疾病,感染通常會影響鼻和喉嚨黏膜,導致包括發燒和喉嚨痛,嚴重者可能會在喉嚨出現灰色或白色斑塊,並出現一系列併發症,包括心肌發炎、神經發炎、蛋白尿和出血問題。如果不及時治療,可能會致命。

近幾十年來,現代醫學廣泛使用疫苗,已有助緩解了這種以飛沫傳染的疾病。 2016 年,全球正式公佈的病例有近 7,100 宗,與 1980 年的近 10 萬宗急劇減少。

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在香港,衞生署建議兒童出生後至小六,應接種 3 劑白喉、破傷風、無細胞型百日咳及滅活小兒麻痺混合疫苗,以及 3 劑白喉、破傷風、無細胞型百日咳及滅活小兒麻痺混合疫苗加強劑。

英國劍橋大學團隊分析了過去 122 年中來自 16 個國家和地區的 500 多種白喉桿菌分離出的基因組。其中包括印度的一個支系 (subset) ;在 2018 年有超過一半的全球病例均感染該印度支系白喉桿菌。

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團隊指,白喉是由白喉桿菌產生的毒素引起,而這種毒素由 TOX 基因編碼,這亦是疫苗針對的主要成分。團隊發現到 TOX 基因的 18 種不同變異版本,當中很多個可能改變毒素結構,如繼續容許其演化,以至有可能令疫苗失效。

有参與研究的劍橋大學治療性免疫學和傳染病研究所 (CITIID) 教授 Gordon Dougan 在聲明中強調,數據並不代表目前使用的疫苗無效,但事實是團隊看到毒素變異體的多樣性不斷增加,表明需要定期評估疫苗和針對毒素的治療方法。

抗藥性基因變普遍

白喉可以用多種不同的抗生素治療。不幸的是,在該細菌基因組中看到的變化表明,在不久將來也抗藥性可能會成為問題。分析顯示,抗藥性基因在白喉桿菌中變得越來越普遍。在 2010–2019 年間,從感染中分離出的細菌基因組顯示,每個基因組抗生素抗藥基因數量變多,平均比 1990 年代高出近 4 倍。

研究首席作者、 CITIID 博士生 Robert Will 更指,甚至連臨床上不用於治療白喉的抗生素,基因組也有抗藥性,顯示有其他因素影響,例如無症狀感染和在治療其他疾病時使用過多抗生素。

團隊認為,除此之外 COVID-19 大流行也可能令白喉很快就捲土重來。世衛已估計,全球有 1.17 億人因 COVID-19 無法接種疫苗預防麻疹等可預防疾病。更重要的是,考慮到白喉感染水平在 2018 年升至 22 年來最高,武漢肺炎 (COVID-19) 大大流行可能是遏制該病傳播的又一打擊。

來源:
IFL Science, Diphtheria May Become A Global Health Threat Again, 12 March 2021

報告:
Will, R.C., Ramamurthy, T., Sharma, N.C. & et al. (2021). Spatiotemporal persistence of multiple, diverse clades and toxins of Corynebacterium diphtheriae. Nat Commun 12, 1500. doi: 10.1038/s41467-021-21870-5

文/Alan Chiu

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