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不如一槍打死水熊蟲?新研究:無乜可能

俗稱水熊蟲的緩步動物門 (tardigrades) ,能在 151℃ 高溫、接近絕對零度的 -272.8℃ 、缺水、太空、超高輻射下都能進入休眠狀態不死,是已知的「地上最強」生物,最新刊於 Astrobiology 的研究更發現水熊蟲有另一種奇怪生存能力:一槍打不死牠們。

故事由 2019 年說起。當年以色列的創世號 (Beresheet) 成功繞月後,曾預計在 4 月 11 日於月球表面澄海着陸,但在下降過程中引擎故障最後墜毀於月球表面;而創世號中當中有帶著水熊蟲,當時已有專家質疑創世號墜毀會污染月球,然而墜毀衝擊力之大會否將水熊蟲殺死,一直無人知曉。

英國肯特大學天體化學家 Alejandra Traspas 和天體物理學家 Mark Burchell 因此就設計了一個比較人道的實驗來尋找答案。

團隊首先餵 20 隻水熊蟲吃苔蘚和飲礦泉水後,然後將牠們冷凍 48 小時,使其進入冬眠狀態。在這種狀態下,水熊蟲的新陳代謝降低至正常活動的0.1%。

團隊接著每次都將 2–4 隻水熊蟲放進空心尼龍子彈,並用兩段式輕氣槍 (two-stage light gas gun) 高速將子彈發射。兩段式輕氣槍是物理實驗中的其中一種工具,其子彈發射速度是比任何常規槍械都高得多。

當團隊將裝有水熊蟲的尼龍子彈射在數米外的沙標靶上後,發現水熊蟲能承受每秒 900 米或每小時 3,000 公里的衡擊,可承受的瞬間衝擊壓力最高可達 1.14 吉帕斯卡 (GPa) ;例如著名衝鋒槍 MP5 射出的子彈速度也大約為每秒 400 米,水熊蟲能承受的是此速度的 1 倍以上,實在誇張。

數字亦顯示,水熊蟲不太可能在創世號墜毀時存活——雖然創世號以每秒數百米速度墜毀,但其金屬框架撞擊地面的衝擊壓力「遠高於」 1.14 GPa 。

研究同時間接令「胚種論 (panspermia) 」要出現難度提升。該假設認為,各種形態的微生物存在於全宇宙,並藉着流星、小行星與彗星撞擊而在各星體散播、繁衍。不過,正如 Traspas 在《科學》中的訪問表示「難啲姐,唔係完全無可能」。

來源:
Traspas, A. & Burchell, M.J. (2021). Tardigrade Survival Limits in High-Speed Impacts—Implications for Panspermia and Collection of Samples from Plumes Emitted by Ice Worlds. Astrobiology. doi: 10.1089/ast.2020.2405

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