滕氏嘉年華龍意想圖 Illustration by Julius T. Csotonyi

中國發現似雞傷齒龍 再証恐龍與鳥類關係密切

中國最新出土的似雞恐龍化石,或能幫助人類理解恐龍最終演化成鳥類及其飛行能力演變過程。

滕氏嘉年華龍意想圖 Illustration by Julius T. Csotonyi

香港大學有份參與的國際研究團隊於遼寧發現保存良好、有 1.25 億年歷史類似傷齒龍科 (Troodontidae) 化石,並將之命名為滕氏嘉年華龍 (Jianianhualong Tengi) 。最為特別之處,是滕氏嘉年華龍的長尾有不對稱羽毛痕跡。此前的研究顯示,不對稱羽毛是品種能飛的特徵。

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遼寧、河北和內蒙古境內地區賦存異常豐富保存良好的熱河生物群 (Jehol Group) 化石。熱河生物群對古生物學有重要意義,當中所包括生物有長羽毛的恐龍、如孔子鳥的原始鳥類以及開花的被子植物。

滕氏嘉年華龍高約 3 呎,外型似現代雞隻,但跟現代鳥類不同,口中有牙齒,相信為小型肉食性恐龍。團隊從尾部明顯羽毛痕跡推斷,滕氏嘉年華龍四肢極有機會也有羽毛。而團隊又發現,滕氏嘉年華龍貧骨與前臂似較早期恐龍品種型態,但腳與頭顱則似後期傷齒龍,顯示滕氏嘉年華龍是一種過渡性品種。研究已刊於《自然—通訊》

滕氏嘉年華龍化石 Credit: Xu, Currie & et al. (2017).

1861 年發現的始祖鳥 (Archaeopteryx) 有著恐龍與鳥類的特徵,當時學者已估計恐龍有機會是帶羽毛而非鱗甲。其後有更多研究顯示,羽毛在演化上更有優勢,例如更好隔熱性、提供保護色以至令品種飛行等等,而且羽毛很大機會在所有恐龍中出現。

參與研究的港大考古學家 Michael Pittman 表示,由於需要大量現時缺失的數據,要準確重塑早期雀鳥或鳥型恐龍的空氣動力學極度困難。雖然有不對稱羽毛,但團隊現時未能確認滕氏嘉年華龍能否飛行或滑翔;其他有類似羽毛的恐龍能跳得較遠、騰空能力增強,亦有其他逃生方式。

團隊強調,滕氏嘉年華龍化石最為有趣的地方是其在演化樹上的位置,其構造顯示牠有機會是鳥類與傷齒龍科的共同祖先,或將羽毛出現的時間推前至 1.6 億年前左右。團隊期待日後在遼寧等地有更多相關化石出土,更了解恐龍與鳥類演化過程。滕氏嘉年華龍化石將會於大連博物館作公開展出。

來源:
Phys.org, New species of troodontid with asymmetric feathers found in China, 3 May 2017
National Geographic, New Birdlike Dinosaur Had Modern Feathers, 2 May 2017

報告:
Xu, X., Currie, P., Pittman, M. & et al. (2017). Mosaic evolution in an asymmetrically feathered troodontid dinosaur with transitional features. Nature Communications 8, Article number: 14972 (2017). doi:10.1038/ncomms14972

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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