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加拿大農夫遠足發現恐龍化石 學者確定為全新暴龍科成員 7,950 萬年前活躍北美

2020/2/12 — 14:58

2008 年冬天,農夫 John De Groot 與妻子 Sandra 正沿著加拿大艾伯塔省南部的兩條河交匯處河岸遠足,兩人在冰中發現一些突起的東西。作為古生物熱愛者的 John 憶述,當時他曾笑說那東西看似恐龍下顎,而當他真的彎腰試圖掘出那東西時,已肯定那是連同牙齒的古生物顎骨。 John 此前也有在遠足時收集骨頭碎片,但形容是次發現最令他們興奮。

Credit: Jared Voris

Credit: Jared Voris

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雖然如此,二人一直都只將發現到的顎骨化石放在家中。直到 2010 年,加拿大皇家蒂勒爾博物館古生物學家 Donald Henderson 在 Sarah 任職的學校舉行講座, Sarah 邀請他到家中看她們發現到的化石。

有關加拿大皇家蒂勒爾博物館 (Royal Tyrrell Museum of Palaeontology)

位於艾伯塔省德蘭赫勒、成立於 1985 年的加拿大皇家蒂勒爾博物館,又稱加拿大恐龍博物館,是全球最大古生物博物館,收藏世上最多的恐龍化石標本。博物館名字是紀念在煤礦中找到艾伯塔龍 (Albertosaurus) 化石的加拿大地質學家 Joseph Tyrrell 。

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最終 De Groot 夫婦同意將樣本捐至博物館,並與考古團隊到當地河岸挖掘出更多頭顱化石,當時團隊已肯定發現到的全都是暴龍科 (Tyrannosauridae) 物種。然而,不知何故這批化石只放入館藏未有進一步的分析。

Credit: John & Sarah De Groot

Credit: John & Sarah De Groot

近十年後,卡爾加里大學地質科學系畢業生 Jared Voris 才開始研究這批頭顱骨。他發現其長而深的口鼻部 (snout) 與暴龍科懼龍屬 (Daspletosaurus) 成員相似,而上顎除了有打鬥造成的傷痕外,亦有有趣的垂直脊線排列,這個特徵並未有在其他暴龍科成員中出現。

連同其他頭骨特徵與已知暴龍科成員的差異, Voris 的團隊認為有足夠證據顯示 De Groot 夫婦發現的是全新暴龍科物種。由於化石上長 7 厘米的尖牙,團隊將之命名為死神龍 (Thanatotheristes degrootorum, Reaper of Death) 。學名前半名字來自希臘死神桑納托斯 (Thanatos) , theristes 則同樣為希臘文,有收割的意思 (reap) ,而 degrootorum 則紀念 De Groot 夫婦的貢獻。

死神龍頭部意想圖
Credit: Julius Csotonyi

死神龍頭部意想圖
Credit: Julius Csotonyi

死神龍是加拿大 50 年來再度發現的新暴龍科物種,對上一次該國發現到的暴龍科正是懼龍屬成員強健懼龍 (D. torosus) 。

團隊指,死神龍是其中一種北美最古老的暴龍科物種,比暴龍 (T. rex) 早 250 萬年出現,於 7,950 萬年前在北美活躍。成年死神龍約 8 尺高、 26–30 尺長、重超過兩噸;而暴龍則可達 40 尺長、重 6.8 噸。

化石的發現亦可確定,在 7,400–8000 萬年前的白堊紀晚期,不同暴龍科群體曾分離地散於北美各地生活,顯示暴龍科曾有高度生多樣性,填補現代人對暴龍演化過程的一些空白。

Sandra 指, John 總說有一天他會找到恐龍頭骨。找到顎骨化石已令人興奮,聽到消息是新發現物種,並以我們的姓氏命名,真是令人難以置信。

發現現已刊於期刊 Cretaceous Research ;化石將會於本年稍後時間於皇家蒂勒爾博物館展出。

來源:
CNN, Farmer discovers new Tyrannosaur species, one of the oldest of its kind ever found, 10 February 2020
Royal Tyrrell Museum of Palaeontology, Announcing a New Meat-eating Dinosaur from Alberta, 10 February 2020

報告:

Voris, J.T., Therrien, F., Zelenitsky, D.K. & Brown, C.M. (2020). A new tyrannosaurine (Theropoda:Tyrannosauridae) from the Campanian Foremost Formation of Alberta, Canada, provides insight into the evolution and biogeography of tyrannosaurids. Cretaceous Research Available online 23 January 2020, 104388. doi: 10.1016/j.cretres.2020.104388

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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