圖片來源:La Trobe University

南非發現 200 萬年前已滅絕遠親頭顱骨 或因氣候突變乾燥 可適應堅硬食物

最新刊於《自然生態與演化》的研究指,在一個南非洞穴系統發現、有 200 萬年歷史的已滅絕遠親頭骨,將改變我們對該祖先的認知,同時可幫助科學家了解,當時的氣候變化如何影響人類遠祖的適應力與生存。

該代號為 DNH 155 的頭顱骨屬於雄性羅百氏傍人(Paranthropus robustus),由一澳洲團隊在 2018 年、於南非約翰內斯堡以北的 Drimolen 洞穴系統的主室找到,由於發現當日 6 月 20 日為南非父親節,因此團隊將頭骨稱為「父親節化石」。

代號為 DNH155 的羅百氏傍人頭顱骨,樣本又稱為「父親節化石」。 Credit: Martin, J.M. & et al. (2020).

在最新的報告中,同一團隊指該頭骨是有史以來最早、保存得最好的羅百氏傍人化石,而這亦是該物種與現代智人直系祖先直立人(Homo erectus)幾乎同時、同地出現的證據。

有關羅百氏傍人

羅百氏傍人的化石最早於 1930 年代末於非洲南部找到,由於牠明顯與南方古猿有關,但又有解剖學上的差異,因此被列為獨立的傍人屬 (Paranthropus) 。

報告首席作者、澳洲樂卓博大學考古學家 Angeline Leece 在聲明中表示,直立人腦袋較大、牙齒較小,羅百氏傍人則腦袋較小、牙齒較大,兩者是截然不同的物種,亦代表了不同的演化實驗;雖然直立人最終「勝利」繼續演化,但化石記錄表明 200 萬年前羅百氏傍人比直立人更普遍存在。

過去,古人類學家認為羅百氏傍人的雌性體型小於雄性,但「父親節化石」卻比預期的小,更類似於另一在洞穴中找到的羅百氏傍人雌性頭骨 DNH 7 。

團隊指,此發現有重大影響,或代表頭骨大小並非因性別不同,而是代表不同群體之間有解剖變化,更有可能是氣候變化突然出現所導致。因該地區變得越來越乾燥,食物日漸稀缺,迫使羅百氏傍人需要在更堅硬植被上生活。團隊認為,這是人類譜系中微演化的罕見例子,令羅百氏傍人頭骨演化出新的咀嚼適應性,以應對氣候變化。

有參與研究的約翰內斯堡大學生物人類學教授 David Strait 解釋,羅百氏傍人特別之處在於其顱骨、顎骨和牙齒具有許多特徵,表明其適合食用非常堅硬的食物。他指,團隊認為由於環境變得乾燥涼快,導致當地植被發生變化,使其能依賴物理上難以食用的食物來生存。

來源:
IFL Science, Skull Of 2-Million-Year-Old Human "Cousin" Discovered In South Africa, 10 November 2020

報告:
Martin, J.M., Leece, A.B., Neubauer, S. & et al. (2020). Drimolen cranium DNH 155 documents microevolution in an early hominin species. Nat Ecol Evol. doi: 10.1038/s41559-020-01319-6

文/Alan Chiu

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