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    大英博物館 3,300 年歷史狒狒樣本 揭古埃及傳說「神之地」位置

    古埃及傳說曾經描述一塊神奇、遙遠的土地,旅者可在當地獲得奇特的產品,包括黃金、乳香和沒藥。這塊土地被稱為「邦特之地 (Land of Punt) 」,亦是人類史上已知最古老奇幻故事的背景。

    過去,考古學家都相信這塊被稱為「神之地 (God's land) 」的地方確實存在,而最新刊於 eLife 的研究指,一個有 3,300 年歷史的狒狒頭骨,可能正正來自該地。

    根據古埃及象形文字記載,古埃及人大約在 4,500 年前就開始前往「邦特之地」,並持續了 1,000 多年。雖然這些記錄和其他藝術品都列出了古埃及人從邦特之地帶回的產品,包括樹脂、金屬、硬木和異國動物,但考古學界幾乎無確鑿的證據,證明有這些商品出現過。

    事實上,到現時為止「邦特之地」確實位置依然未明,有說是埃及東南部,亦有人指是處於非洲之角和阿拉伯半島南部。

    領導是次研究的美國達特茅斯學院靈長類動物學家 Nathaniel Dominy 團隊在大英博物館發現兩個古埃及狒狒存檔,兩者均來自 19 世紀考古學家在古埃及城市底比斯 (Thebes) 發現的阿拉伯狒狒 (Papio hamadryas) 。古埃及人尊敬阿拉伯狒狒,被認為是智慧之神托特的化身,並視之與太陽神有關。不過該種狒狒並非埃及本土物種。

    Dominy 的團隊分析了大英博物館狒狒頭骨的牙齒琺瑯質化學同位素,以找尋其出生線索,因為每個地區的土壤和水均有獨特的鍶 (strontium) 同位素比例,並會在動物出生後的首數年就鎖在琺瑯質中,即使動物後來移居異地也不會改變。團隊發現,兩個狒狒樣本的犬齒均被除去,因為成年狒狒有能力以牙撕開成人大腿肌肉至骨,團隊推斷,這兩個樣本生前都可能曾與人類共處一相當狹窄的位置。

    Credit: Dominy, N.J. & et al. (2020).

    琺瑯質鍶同位素比例證實該狒狒並非在古埃及本土出生,當對比來自東非和阿拉伯半島的155 隻現代狒狒樣本中的鍶同位素後發現,該狒狒相信出生於現代厄立特里亞 (Eritrea) 、埃塞俄比亞和索馬里西北部一帶的東非地區,也是很多歷史學家認為「邦特之地」所在的地方。 Dominy 認為,這意味著該狒狒是第一個已知的「邦特之地寶藏」。

    無參與研究的波士頓大學考古學家 Kathryn Bard 表示,「邦特之地」的港口可能位於現今厄立特里亞,即蘇丹東部沿海 200 公里處。在 2001–2011 年期間, Bard 和已故著名「邦特之地」考古學家 Rodolfo Fattovich 在埃及紅海沿岸發掘了一個名為 Mersa/Wadi Gawasis 的古埃及港口遺址,並發現了一個具有 2,800 年歷史的石碑,記載了前往「邦特之地」的航行路線,並發現了可能是在該地獲得的蘇丹–厄立特​​里亞低地文化風格的陶器碎片。

    Bard 指,新研究提供了有關「邦特之地」所在地的另一個證據,但她不認同團隊說法指狒狒是首個邦特寶藏,因為她在 Mersa/Wadi Gawasis 進行發掘時發現了有價值的黑曜石和黑檀木 (ebony) 碎片。

    不過 Dominy 回應時指,黑檀木在非洲的分佈廣泛,不能完全確定 Bard 團隊發現的是來自「邦特之地」。

    美國東方研究中心考古學家 Pearce Paul Creasman 則指,無論如何、新發現是一項重大成就,是更了解人類仍未完全掌握的神秘土地極其重要的一步。

    來源:
    Science, 3300-year-old baboon skull may tell of mysterious ancient kingdom, 15 December 2020

    報告:
    Dominy, N.J., Ikram, S., Moritz, G.L. & et al. (2020). Mummified baboons reveal the far reach of early Egyptian mariners. eLife 2020;9:e60860 DOI: 10.7554/eLife.60860

    文/Alan Chiu

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