立場新聞 Stand News

希臘洞穴發現 20 萬年前頭骨化石 或推前智人歐洲足跡至少 15 萬年

2019/7/11 — 12:54

圖片來源:UNIVERSITY OF TÜBINGEN

圖片來源:UNIVERSITY OF TÜBINGEN

在 1970 年代末,有人類學家在希臘南部海岸 Apidima 洞穴中,發現了兩個神秘人族頭骨化石,但由於經歷時間洗禮,兩個頭骨化石都變成碎片並已經被扭曲,而洞穴地質問題亦令學者難以鑑定化石的歷史。幾十年來,化石都被收藏起來,身份不為人知。

不過,最新刊於《自然》的研究,就以當代最新技術分析頭骨形狀與年代,指其中一個化石可能屬於現代智人,並在約 20 萬年前生活於希臘;樣本是迄今歐洲發現的最古老智人 (Homo sapiens) 化石,將其於歐洲足跡推前至少 15 萬年。

現時主流學說都指,早期智人最早一次出走非洲是 9-12 萬年前,但如果團隊鑑定正確,早期智人出走非洲的時間更遠古,並更早在歐洲與已滅絕近親尼安德特人共存。

廣告

未有參與研究的紐約城市大學古人類學家 Eric Delson 指,智人雖然在這一波遷徙成功出走非洲,但很快於歐洲消失,直到 5 萬年前才成功進佔整個歐洲大陸。但現時的證據只有頭顱的一塊骨,因此一些學者不確定能否完全斷定屬智人,亦有人質疑團隊的鑑定年份。

領導是次研究的德國蒂賓根大學古人類學家 Katerina Harvati 一直都懷疑歐洲東南部是古代人類匯集的熱點,該地區不僅位處非洲、亞洲與歐洲的交匯處,亦對比其他歐洲地區仍有冰蓋覆蓋下氣候相對溫和。

廣告

是次發現的兩個化石樣本分別被命名為 Apidima 1 與 Apidima 2 ,前者只為頭蓋骨,後者的頭顱骨則較為完整但臉部有扭曲。團隊以 X 光掃描該兩個樣本製成 3D 圖像,並將 Apidima 2 數碼化地打碎成 66 塊碎片,方便重組其原本模樣。最終顯示 Apidima 2 屬典型尼安德特人樣貌,額頭、眉骨均非常突出,而鈾同位素比例鑑定顯示, Apidima 2 可能約有 17 萬年歷史。

a-c 為 Apidima 2 樣本, d-f 為 Apidima 樣本
Credit: Harvati, K. & et al. (2019).

a-c 為 Apidima 2 樣本, d-f 為 Apidima 樣本
Credit: Harvati, K. & et al. (2019).

至於 Apidima 1 , 團隊將之製造鏡像圖像,以便看到後腦骨完整形狀,並發現它如智人頭骨一樣短且較圓,亦缺少尼安德特人頭骨後方的脊與溝,因而推論 Apidima 1 很可能屬於智人。更令團隊意外的是, Apidima 1 的歷史可達 21 萬年,比以色列 Misliya 洞發現的最古老非洲以外發現的智人化石歷史多 1.5 萬年,但 Apidima 1 仍比在西非摩洛哥山洞發現的最古老智人骸骨樣本年輕 10 萬年

柏克萊加州大學地質學家 Warren Sharp 提醒, Apidima 1 的實際鑑年年份由 30 多萬至 4 萬年不等,當中有相當大的誤差。其他學者對研究 Apidima 1 為智人的結果亦抱懷疑態度。 紐約大學古人類學家 Susan Antón 指,在古人類中後腦骨的形狀無法每次都預測到臉部的形狀,例如摩洛哥的頭骨樣本後腦位置較為原始並較現代人長,但明顯有現代人樣貌特徵。

當年在 Misliya 洞發現古人類骸骨的以色列特拉維夫大學古人類學家 Israel Hershkovitz 認為,因為大多數智人在大約 20 萬年前已在中東地區居住,所以他們乘地理便利很早就前往歐洲南部。

Harvati 也指出,一些尼安德特人基因組保留了在 20 萬年前與智人雜交的記錄,顯示我們的祖先早已進入尼安德特人領土,然後再次消失,原因可能是他們不喜歡當地氣候,或者不喜歡當地的食物,甚或純粹不喜歡與尼安德特人同住。

不過, Hershkovitz 不相信 Apidima 1 代表那些古老的智人開拓者。他指,如果無更完整的化石,與用其他技術確認其年代,現時證據其實非常微弱。

來源:
Science, Skull fragment from Greek cave suggests modern humans were in Europe more than 200,000 years ago, 10 July 2019

報告:
Harvati, K., Röding, C., Bosman, A.M. & et al. (2019). Apidima Cave fossils provide earliest evidence of Homo sapiens in Eurasia. Nature. doi: 10.1038/s41586-019-1376-z

文/Alan Chiu 、審核/

發表意見