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    背景圖片來源:George Washington University

    新疆發現兩罕有過渡恐龍物種 或可解構似鳥恐龍指爪退化過程

    手指與腳趾的增減在四足動物中獨立出現過多次,最新刊於 Current Biology 的研究公佈了兩個全新品種的似鳥阿瓦拉慈龍類 (Alvarezsauria) 過渡物種化石的指爪骨骼構造,或者可填補該類奇怪小型恐龍演化過程其中 7,000 萬年的空白期。

    該報告由中國科學院古脊椎動物與古人類研究所學者徐星連同佐治華盛頓大學學者的團隊合作撰寫,團隊在 2005 與 2009 年於新疆準噶爾盆地發現了兩個全新品種的阿瓦拉慈龍類恐龍化石,分別命名為彭氏西域爪龍 (Xiyunykus pengi) 和烏拉特半爪龍 (Bannykus wulatensis) 。該兩個品種相信於白堊紀早至中期的 1.3-1.13  億年前左右生存。

    左:彭氏西域爪龍 右:烏拉特半爪龍 Credit: Xu, X. & et al. (2018).

    阿瓦拉慈龍類是一批有鳥類頭骨、胸骨發羽毛等特徵的小型手盜龍類恐龍,首個已知的化石樣本於 1993 年被描述,並被命名為單爪龍 (Monoykus) ,其後再發現如簡手龍 (Haplocheirus) 等成員。阿瓦拉慈龍類早期成員均有較長的前肢,並有多隻強而有力的指爪,以及典型肉食動物的尖牙。不過隨時間推進,較晚期的阿瓦拉慈龍類成員前肢變得粗而短,通常只退化至只有一隻可用的強壯指爪,其牙齒也變得更細,失去了典型肉長動物牙齒的特徵。

    而新發現的彭氏西域爪龍和烏拉特半爪龍的前肢雖然已明顯比早期阿瓦拉慈龍類縮短多於一半,但三隻指爪仍然強壯可用,顯示其屬阿瓦拉慈龍類演化過程中其中一些重要的過渡物種。團隊認為發現可讓學界更了解為何阿瓦拉慈龍類需要特別強化其中一隻指爪;是次研究亦是首度發現阿瓦拉慈龍類過渡物種。

    來源:
    The George Washington University, Rare Intermediate Fossils Give Researchers Insight Into Evolution of Bird-Like Dinosaur, 23 August 2018

    報告:
    Xu, X., Choiniere, J., Tan, Q.W. & et al. (2018). Two Early Cretaceous Fossils Document Transitional Stages in Alvarezsaurian Dinosaur Evolution. Current Biology published online 23 August2018. DOI: 10.1016/j.cub.2018.07.057

    文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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