圖片來源:JAXA twitter

日本確認隼鳥二號取得小行星「龍宮」星塵樣本

日本宇宙航空研究開發機構 (JAXA) 周一證實,太空探測器隼鳥二號 (Hayabusa-2) 成功取得源自遙遠小行星龍宮 (Ryugu) 的星塵樣本,並利用密封艙將樣本送回地球。JAXA 發佈密封艙外層相片,展示 6 年任務達到的初步成果。 

JAXA 研究人員指,照片可見的是依附在密封艙採樣儀器管道附近、呈黑免的砂狀樣本。研究人員確認,這些砂粒是從小行星龍宮採集到的樣本。研究人員昨日 (14/12) 打開密封艙儲存器後,確認成功收集到更多來自龍宮的黑色星塵樣本,並儲存在密封艙內。這些樣本一半會由 JAXA 、美國太空總署及其他國際組織共同擁有,其餘則會儲存備用。JAXA 研究人員指,從龍宮採集的樣本將有助研究行星演化,甚至幫助了解地球生命起源。「隼鳥 2 號」計劃主管津田雄一教授較早前形容,今次返回地球的小行星樣本是「一箱寶物」。 

隼鳥二號於 2014 年年底隨火箭升空,主要任務是到離地球約 3 億公里外的小行星龍宮探測與採樣。探測器去年 4 月 5 日抵達龍宮後,向龍宮表面發射一枚金屬彈,以此製造人工坑洞。之後探測器再在 7 月登陸龍宮表面,採集龍宮的表面砂石以及深層原始砂石樣本,再離開龍宮表面。裝載有樣本的密封艙於 12 月 5 日與隼鳥二號分離,先行重返地球,成功於澳洲沙漠著陸。

主機體隼鳥二號則會離開地球軌道,並完成一系列圍繞太陽的軌道,到 2026 年接近另一小行星 2001 CC21 執行拍攝任務,之後再前往另一小行星 1998KY26 觀察。兩次任務均不會再收集新樣本,以確保有足夠燃料重返地球。

來源:
ScienceAlert, Japan Just Revealed The First Image of Ryugu's Asteroid Dust to The World, 15 December 2020

文/Edward Ho

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