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    隼鳥 2 號(圖片來源:JAXA)

    日本「隼鳥 2 號」帶回小行星龍宮樣本 助研太陽系、生命起源

    日本小行星探測器「隼鳥 2 號」早前在小行星「龍宮」採集砂石樣本,並放進密封艙返回地球。日本宇宙航空研究開發機構 (JAXA) 周日 (6/12) 宣布,「隼鳥 2 號」回收艙已於同日香港時間凌晨約 2 時在澳洲南部沙漠地帶 Woomera 鎮著陸。

    JAXA 指,密封艙為圓盤狀,直徑 40 厘米、高 20 厘米、重 16 公斤,於凌晨約 1 時 28 分進入大氣層在澳洲上空形成流星般光輝火球,其後在高約 10 公里位置打開降落傘,約 30 分鐘後著陸。

    學界希望從該些預計不足 1 克的樣本,了解生命起源甚至是太陽系如何形成。「隼鳥 2 號」計劃主管津田雄一教授甚至形容樣本是「一箱寶物」。

    JAXA 確認已回收到樣本,並進行初步分析檢查有否排出任何氣體,由此判斷密封艙內存在「龍宮」物質。密封艙最早於周二空運回日本,並於本月下旬展開內部物質確認程序。

    澳洲太空總署署長 Megan Clark 祝賀日本,指這是「了不起的成就」。她說:「2020 年對全世界來說都是艱難的一年,但『隼鳥 2 號』重新樹立人類對世界的信心,以及我們對外太空科學的信任和讚賞。」

    「隼鳥 2 號」在 2014 年 12 月發射,其主要目的是抵達距地球 3 億公里外的小行星龍宮 (162173 Ryugu) 進行探測與採樣工作。

    去年 4 月 5 日,「隼鳥 2 號」向龍宮表面發射大金屬彈,並人工製造出隕石坑洞,而在同年 7 月,「隼鳥 2 號」於距該坑約 20 米位置,二度成功登陸並採集龍宮的表面砂石以及較深入的原始砂石樣本回地球。

    津田雄一解釋,龍宮或其他較小型天體或小行星上的物質自 46 億年前太陽系形成以來已無變化,相反像地球這樣的大天體經歷了劇烈變化,包括加熱和凝固,從而改變了其表面和較深層物質的成分,因此檢查當中是否含有機物,將有助了解為何地球會出現生命,以及這些有機物就是地球生命的起源。

    「隼鳥 2 號」得到的一半樣本將由 JAXA 、美國太空總署和其他國際組織共享,其餘部分將保留以備將來研究。

    「隼鳥 2 號」與回收艙分離後繼續太空之旅,預計會先完成一系列圍繞太陽的軌道,到 2026 年接近另一小行星 2001 CC21 ,但不會著陸只會近距離拍攝,以了解如何保護地球免受小行星撞擊。此後「隼鳥 2 號」將會於 2031 年飛至只有 30 米直徑、編號為 1998KY26 的小行星附近進行觀察,團隊預計同樣不會著陸收集樣本,否則「隼鳥 2 號」的燃料將不會足夠其返回地球。

    來源:
    Science Alert, It's Official: Japan's Space Agency Has Recovered Asteroid Samples From Hayabusa2, 6 December 2020

    文/Alan Chiu

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