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    【冰火】智利火山冰柱發現綠藻 推測外星類似極端環境下或有生命

    位於智利阿塔卡馬沙漠 (Atacama Desert) 的高海拔地區,你可能會找到地表上最奇突的自然景象:一大堆巨型匕首狀的冰柱 (penitentes) 在沙漠中整齊地豎立著。

    智利阿塔卡馬沙漠的冰柱 Credit: ESO via Wikipedia

    這種現象通常都於高海拔寒冷乾燥的荒野形成。雖然冰柱看似冷酷無情且周遭環境也非常嚴峻—— 2003 年就曾有研究指阿塔卡馬沙漠部份地區完全沒有生命跡象——但最新刊於 Arctic, Antarctic, and Alpine Research 的研究卻發現,這些冰柱是很多微生物的棲息地。

    該研究由科羅拉多大學波德分校微生物學家 Lara Vimercati 領導,團隊在該沙漠內、全球第二高火山尤耶亞科山 (Llullaillaco) 海拔約 5,000 米位置附近,發現冰柱上有紅色斑點,繼而找到當中含微生物雪藻 (snow algae) ,並至少有衣藻 (Chlamydomonas) 與擬衣藻 (Chloromonas) 兩個屬的綠藻依附。

    Credit: Steve Schmidt/CU Boulder

    Vimercati 指,雪藻常見於冰雪完全覆蓋的冰雪圈 (cryosphere) ,但團隊首次發現雪藻同樣可在高海拔的極端乾旱地區出現,而發現的大部分雪藻與其他已知高山和極地環境中的雪藻關係密切。

    團隊在報告中明言,這些雪藻被發現於火山排氣口附近,生活環境相當嚴峻,冰柱可能是牠們的綠州,在非常乾旱環境中成為間歇性水源;這將不僅是地球上的新發現,可能為其他星體發現生命有重要啟示。

    在冥王星和木衛二歐羅巴 (Europa) 上,也曾發現類似尤耶亞科山上的冰柱結構,如果冰柱真的是一種提供微量水份的綠洲,那太陽系其他星體上也有機會有生命體。團隊表示,現時仍需要了解綠藻如何附在冰柱上,以及牠們有否幫助冰柱形成。

    來源:
    Science Alert, Eerie Ice 'Spires' Harbor Life Forms in One of The Harshest Environments on Earth, 9 July 2019

    報告:
    Vimercati, L., Solon, A.J., Krinsky, A. & et al. (2019). Nieves penitentes are a new habitat for snow algae in one of the most extreme high-elevation environments on Earth. Arctic, Antarctic, and Alpine Research 51:1, 190-200. DOI: 10.1080/15230430.2019.1618115

    文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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