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【書評】恐龍迷與恐龍帝國

2019/3/19 — 14:39

Stephen Brusatte 與他的書The Rise and Fall of the Dinosaurs: A New History of a Lost World

Stephen Brusatte 與他的書The Rise and Fall of the Dinosaurs: A New History of a Lost World

單是寫暴龍都可以成書The Rise and Fall of the Dinosaurs: A New History of a Lost World 以不足 350 頁紙,講恐龍「統治」地球 1.65 億年的歷史,又有甚麼特別呢?

此書是美國著名古生物學家 Stephen Brusatte 最新作品,講得著名你可能以為 Brusatte 是個至少 4 、 50 歲的中年學者。對不起, 1984 年出生的 Brusatte ,現在還不到 35 歲。年紀輕輕的他已在中美多地發現到超過 12 種新品種恐龍化石;除了撰寫過恐龍教科書(幾乎獲所有美國大學採用),他亦曾出現或指導 BBC 、國家地理頻道等記錄片。

這位古生物學界新星的成功,源自小時候已對恐龍有濃厚興趣,他高中時已「膽粗粗」去博物館、大學「騷擾」學者問東問西,又打電話給世界級地質學家 Walter Alvarez 詢問有關墨西哥希克蘇魯伯隕石坑等與恐龍滅絕的詳情。興幸,這些世界級學者都是大好人,對於小朋友的好奇都非常樂意交流。最終, Brusatte 在選擇做記者與考古工作中,選了後者,並成為當代其中一個有名古生物學家。

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說回正事,這本書以 Brusatte 自身經驗,以及其學者朋友的發現,深入淺出地以最新發現,講解恐龍如何由 1.65 億年前堀起,至 6,600 萬年前因隕石撞擊、氣候變化以及火山大規模爆發等環境因素而被「滅絕」。

之所以是「滅絕」,因為恐龍並未完全消失,只是換了另一個方式繼續生存下去——鳥類,就是現代最後一支殘存的恐龍。越來越多研究顯示,鳥類與恐龍有親密的血緣關係,現時亦有不少學者想了解,恐龍這種史上其中一種最巨大生物如何演化成靈活又細小的鳥類,當中需要不少演化,例如由鱗甲演化成羽毛、肺部變得更高效、骨變成中空,可輕易起飛等等。

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這些發現,都是近十數年的考古突破,讓人窺探恐龍一族的神奇之處。以最多人認識的暴龍為例,如果有人廿年前告訴你,暴龍有類似羽毛的毛髮,你可能笑他「識條毛」,再叫他看一次《侏羅紀公園》。不過,廿年後的今日,紐約美國自然歷史博物館展出的暴龍模型,已經作出更新,頭部是有毛的。你又準備好為自己的知識庫 upgrade 嗎?

Brusatte 在書中明言,我們對於地球遠古歷史,看似知道很多,但實際上只懂皮毛,未來隨著中國、南美開放,這兩地會有更多發現(現時幾乎每周都有新品種恐龍被發掘),填補這些現代人類未知的空缺。然而,走私化石依然是個很嚴峻問題,學界要與犯罪集團競賽,保護地球重要且珍貴的時間囊, 沒有滿腔熱誠如何做得到「地球守護者」呢?

再回望香港,小朋友小至綁鞋帶,大至讀哪間學校、做甚麼工作,早被父母「人生規劃」了,只懂遵循他們的選擇。說白點,就是小朋友出世就是要讀書讀書讀書,以及賺錢賺錢賺錢。理想?樂趣?可能想都沒想過。讀書不是求學問,而是作為未來賺更多錢的踏腳石。

所以,香港經濟結構,以及風氣變得畸形,是不足為奇之事。香港有沒有如 Brusatte 一樣有熱誠的學者或專家?絕對有,我認識的也不少,但單靠少數人就可以扭轉香港局面?難也。不過,總要試下去。各位科普朋友努力。

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