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「樹龍蝦」竹節蟲獨特身軀 或與交配有關

2019/6/26 — 14:17

Credit: Romain Boisseau

Credit: Romain Boisseau

雄性竹節蟲一般都比雌性體形長得較小,而肢體也較幼細,以方便融入環境中。唯獨是巨棘竹節蟲 (Eurycantha Calcarata) 與豪勳爵島竹節蟲 (Dryococelus australis) 長得特別粗大,後肢也較強壯,更因此被稱為「樹龍蝦 (tree lobster) 」,但昆蟲學家一直未清楚牠們特別長相的演化成因。

在巴布亞新畿內亞研究樹龍蝦多年的 Romain Boisseau 及其隊伍在周六 (22.6) 於生物學聯合學術會議發表新發現,或能解釋演化成因。

以往主要有三大假說,嘗試解釋牠們的身體結構。有學者指出,雌性樹龍蝦可以自我繁殖,亦無需依靠雄性竹節蟲,因而推論雄性竹節蟲可能會為了跟雌性交配,逐漸演化出更強壯的肢體,強行捉著雌性竹節蟲交配。也有昆蟲學家認為,類似肢體可能是保護自己,或者驅逐同類之用。

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Boisseau 就嘗試逐點拆解。首先,研究團隊發現,雖然雄性巨棘竹節蟲擁有較粗壯的肢體,但牠們受捕獵風險卻與雌性一樣。換言之,肢體未必是用作保護自己。他們反覆翻查雄性竹節蟲「強行」捉著雌性成員的不同片段,也未有發現雌性有反抗動作。

研究人員反而發現,雌性似有不斷與雄性交配的舉動。這或反映雄性竹節蟲為了與其他雄性成員互相較勁,爭取與雌性交配機會,而逐漸演化出更強壯肢體、「顯示實力」,而雌性生活習性也支持此說。

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這類竹節蟲每日大多時間會留在樹洞生活,而雌性一般會在入黑後緩慢走出來,並先在樹叢中停留一小時,其後才出發獵食。雄性竹節蟲需爭取這段時間,盡快與雌性交配。雄性竹節蟲不僅會提早「出洞」,更會盡快尋找有利位置,甚至與其他雄性打鬥。肢體較大的雄性竹節蟲會將下肢擺放在競爭者身上,嘗試趕走牠們。更有趣的是,研究人員更留意到,這類較強壯的竹節蟲,比其他較弱小的競爭者有多兩倍交配機會。 

今次發現結果若屬實,相信反映了昆蟲演化期間,性選擇 (sexual selection) 的重要性。

來源:
Science, Thorny devils grow giant legs to pin rivals, 25 June 2019
Evolution Conference, Giants in a world of dwarves: the evolution of extreme hindlegs and body size in male tree lobster stick insects (T209)

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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