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【武漢肺炎】為何鮮聞兒童嚴重感染個案?

2020/2/6 — 19:41

新型冠狀病毒至今在全球已造成逾 28,000 人感染,至少 565 人死亡。據《美國醫學協會雜誌 (JAMA) 》的研究 [1] ,「武漢肺炎」患者年齡中位數為 49–56 歲,但兒童病例卻較為罕見。

為何我們鮮有聽聞兒童感染病毒,且出現嚴重病徵呢?

港大微生物學講座教授、瑪麗醫院榮譽顧問裴偉士 (Malik Peiris) 向《紐約時報》表示,根據其強烈而有根據的猜測是,就算較年輕人士感染了病毒,他們的病情都會相對輕微,而學界可能不會見到更多兒童受新型冠狀病毒感染的病例,因為「我們無較輕微個案的數據」。

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裴偉士指,除非新型冠狀病毒繼續在全球蔓延,並如季節性流感一樣廣泛傳播,否則就可能不會見到更多兒童病例。

上月底在《刺針》公開的病例 [2] 中,一個 10 歲兒童與家人曾到疫症爆發中心武漢。全家回到深圳後,其他 5 名年齡 36–66 歲的家庭成員都受感染,出現發燒、喉嚨痛、腹瀉和肺炎。醫生發現,唯獨該兒童肺部雖有病毒性肺炎跡象,但並無外在症狀,有學者就懷疑這是兒童感染新型冠狀病毒的典型特徵。

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有研究新型冠狀病毒傳播的澳洲新南威爾士大學流行病學家 Raina MacIntyre 指,兒童確實可以無症狀地被感染,又或是僅受輕度感染。這種傳播模式與當年同由冠狀病毒引起的 SARS 和 MERS 疫情相類似。 MERS 曾分別於 2012 年和 2015 年爆發時共殺死超過 800 人,但大多數受感染兒童都從未出現病徵。

2003 年 SARS 大爆發期間亦無兒童死亡,當時全球超過 800 個死者中,大多數是 45 歲以上人士,其中男性死亡風險較大。美國疾病管制與預防中心 (CDC) 的團隊根據多個已刊出的報告,統計出當年 SARS 8,000 多個病例中,只有 135 名兒童被記錄。團隊又發現, 12 歲以下受感染兒童需要入院,或需要供氧和其他治療的可能性較其他人小得得多;相反, 12 歲以上兒童的症狀與成年人相似。

裴偉士表示,學界不完全理解這種與年齡相關的感染嚴重性關係,但 SARS 連同新型冠狀病毒的疫情,我們可更清楚見到當中原因。

事實上,病毒只觸發兒童輕度感染,但在成年人身上則出現嚴重病徵的情況不算罕見。例如,兒童感染水痘大多數時間都只有輕微的皮疹、發燒與疲憊病徵,但成人症狀通常較嚴重得多,更可能引起肺炎、腦炎。

成人較易受新型冠狀病毒感染,有機會是他們本身患有如糖尿病、高血壓或心臟病等慢性疾病,削弱了他們的免疫能力。另外,人體與生俱來的免疫力,也會隨著年齡的增長而減退,尤其是在中年以後。

MacIntyre 指,在 50 歲時身體可能出現改變,致使免疫力會下降,且以幾何級數減低,這解釋到為何老年人口發病率最高。根據中國國家衛生健康委員會日前 (4/2) 發報會的數字,超過 80% 新型冠狀病毒病死患者是 60 歲以上人士、 75% 以上有至少一種基礎疾病,男死者則佔總數的三分之二。

現時其中一個重要問題是,是被感染和無症狀的兒童是否能夠將病毒傳播給他人,尤其兒童和青少年,與社會有最多不同形式的密切聯繫。 MacIntyre 指不知道自己已感染的年輕人可能會加劇疫情蔓延。

為了更充分了解新型冠狀病毒, Macintyre 和其他學者都需要更多感染的詳細數據,包括當第一次接觸該病毒時,患者何時開始出現病徵、病情輕與嚴重者的比例如何等等。有了這些數據,學界才可有更好的結論。不過,美國范德堡大學兒科傳染病專家 Mark Denison 仍預計,感染的兒童不會因有更多數據而突然增加,而兒童所受的威脅並不如年長者高。

來源:
The New York Times, Why the New Coronavirus (Mostly) Spares Children, 5 February 2020

報告:

  1. del Rio, C. & Malani, P.N. (2020). 2019 Novel Coronavirus—Important Information for Clinicians. JAMA. Published online February 5, 2020. doi:10.1001/jama.2020.1490
  2. Chan, J.F.W., Yuan, S.F., Kok, K.H. & et al. (2020). A familial cluster of pneumonia associated with the 2019 novel coronavirus indicating person-to-person transmission: a study of a family cluster. The Lancet published 24 Jan 2020. doi: 10.1016/S0140-6736(20)30154-9

文/Alan Chiu 、審核/

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