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【武漢肺炎】病毒同細菌有咩分別?

2020/2/2 — 18:40

肆虐全球的武漢肺炎由新型冠狀病毒 (2019 n-CoV) 引起,但很多人都不清楚「病毒」與「細菌」的分別,只知兩者都可以感染人類,造成嚴重的疾病。

細菌是含細胞的生物、能夠自我繁殖,但病毒的蛋白質外殼內只有 DNA 或 RNA 組成的基因組,並無(完整)細胞存在,必須依靠其他宿主,如人類、動物、植物甚至是細菌來幫忙為自己繁殖後代,而新發現的 2019 n-CoV 則由 RNA 組成,外殻上則有明顯的蛋白質尖端,猶如一個個皇冠 (crown, 拉丁文為 corona) ,因此被稱為「冠狀病毒 (coronavirus) 」。

自一百多年前病毒被正式發現以來,生物學界對其能否被定對為生物仍有大量爭議。首先是病毒跨越了化學和生物之間的界限,其結構比蛋白質、碳水化合物等大分子 (macromolecule) 大,但卻比細胞細得多——大部份細菌的直徑為 0.2–2 微米 (micrometer, ㎛) ,大多數病毒的直徑則為 10-300 納米 (nanometer, nm) ,而 1 微米是 1 納米的一千倍;一條人類頭髮直徑約為 50–70 微米。

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另外,病毒不會代謝、不對刺激作出反應並且不能獨立繁殖。只要宿主的免疫系統意識到其存在前,都可以非常有效地複製。雖然病毒的基因組非常小,但其遺傳指令足以使病毒複製基因並將之套在蛋白質外殻內,例如伊波拉病毒僅有七個基因,但可令有數以兆計細胞的人類出血死亡。

病毒快速在宿主內快速複製的能力,以及其無法修復在過程中出現的 DNA 或 RNA 錯誤,使其演變速度非常快,且對環境具有高適應性,所以在大部份時間都可與宿主免疫系統的攻防戰中,佔盡上風與優勢。

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留意的是,就算細菌與病毒是兩種不同的致病原,但也可引致非常相似的病徵。結核桿菌 (Mycobacterium tuberculosis) 會引起肺結核,典型症狀包含咳嗽、發燒等,情況與武漢肺炎極相似。因此,有人說「病毒毒過細菌」的說法並不正確。

不過,由於病毒非常擅長進入某些細胞,因此它們也在基因治療被應用作傳遞 DNA 的載體——甚至 HIV 病毒也是其中一種基因治療載體,但當然是去除導致愛滋病的基因!

現時,我們已得到來自早期病人的 2019 n-CoV 的基因組,流行病學家、微生物學家就可以將各個基因線索、人類反應等因素,聯繫起來,從而了解病毒的歷史,以及潛在的治療方法。雖然這短短個多月學界已走了很長一段路,但要真正消滅疫情可能還要點時間。不說陰謀論,單是源頭的食野味、衛生意識低劣,只會令危機不斷滾大(你看街上仍有人吐痰、咳嗽不掩口鼻就知),而疫苗的研發向來都慢,不可在此階段有太多寄望,唯有靠醫護人員摸著石頭過河,在現有藥物間尋找有效的治療方法。

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