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【武漢肺炎】研發速度破紀錄 美企僅用 67 天製可供人體測試疫苗

2020/8/17 — 19:13

武漢肺炎 (COVID-19) 疫情自去年爆發,已令全球不少國家幾近停頓,至今累積 2,167 萬人確診、77.5 萬人死亡,疫苗研發更是迫在眉睫。全球多國藥廠、科研機構已馬不停蹄地研發安全、可靠的新疫苗。新疫苗研發速度更是「破紀錄」,在短短 67 日,科學家已研發出可供人體測試的新疫苗。

研發、採用和推出新疫苗是極為嚴謹的過程,稍有不慎隨時令更多人蒙受傷害。疫苗研發一般要用到數年研究和測試後,才可真正推出市面使用。

疫苗研發需分作 5 個階段,包括臨床前測試 (Pre-clinical trial) 、第 1–3 階段臨床測試,以及真正應用。臨床前測試一般是指實驗室培養皿,以及是動物測試,主要是想了解疫苗是否安全,以及可否觸發免疫反應。第 1 階段測試則開始以人類作小規模測試,目的是確保疫苗安全可用。之後的第 2 階段測試同樣會確認疫苗安全性、了解潛在副作用,與此同時了解疫苗可否增加免疫反應,以及調整疫苗劑量等。

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完成第 2 階段測試後,第 3 段測試則會更大規模地於測試不同年齡層、地區的人士,並與安慰劑對照組比較疫苗的效用。當經過上述測試後,監管機構將會評估所有研究,決定是否可推出使用,而疫苗推出後,科研人員也會不斷收集數據監察疫苗安全性和效用。

不過今次疫情為全球帶來即時危險,各國政府 、藥廠及科研機構都已加緊研發新疫苗,科學家已創下新疫苗研發速度新紀錄。其中,美國政府就斥資過百億美元予「神速任務(Operation Warp Speed) 」,目標是在 2021 年 1 月前推出 3 億劑疫苗供大眾使用。美國藥廠 Novavax 也指實驗疫苗首段階測試效果理想,若通過其餘測試,將可為美國政府提供 1 億劑疫苗

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新疫苗研發創新紀錄 首次 67 天內成功研發可供人體測試疫苗

全球疫情令各國不得不盡快研發新疫苗,而 COVID-19 疫苗研發速度更是有紀錄以來最快的一次。美國生物科技公司 Moderna 早在 3 月 16 日推行疫苗人體測試,距離疫情爆發僅 67 天;CNN 指,對上一次最快的紀錄為 2009 年的 H1N1 疫苗,共用了 89 天才可作首個人體測試。據《紐約時報》,現時全球至少在同時開發至少 176 種 COVID-19 潛在疫苗, 31 種已開展人體測試,當中 8 種已在進行第 3 階段測試、 2 種已獲批初步或有限度使用。

俄羅斯日前也聲稱疫苗己研發成功,並會推出使用,而普京女兒也率先試行接種該疫苗。然而,俄方至今仍未公開相關數據,更是在第 3 階段開始就已獲批大規模使用,不少科學家擔心疫苗安全性和效用。帶領美國白宮冠狀病毒工作小組的美國國家致敏及傳染病中心總監福奇 (Anthony Fauci) 接受美國廣播公司訪問時更坦言:「我希望俄羅斯真的有很肯定地證明到疫苗安全可用。我十分懷疑他們有沒有這樣做到。」

世界衛生組織上周底預料 COVID-19 疫苗可在明年初推出,各國也開始撥款採購新疫苗;其中 ,美國上月就與輝瑞藥廠及生物科技公司 BioNTech 簽定協議預購 1 億劑新疫苗,預料年底可完成生產。上月中美國生物科技公司 Moderna 也宣佈疫苗研發將進入第三階段臨床測試,並獲美國政府撥出一共 25 億美元的研發及製作資金。英國牛津大學聯同 AstraZeneca 研發的疫苗也有理想結果,並指若第三階段測試理想,最快可在 10 月生產緊急疫苗,而總疫苗生產量將可達 20 億劑。

非政府聯盟助協調 加快研發速度

各國政府積極參與故然令疫苗研發速度加快,另一關鍵是非政府跨國聯盟的出現;其中,流行病預防創新聯盟 (Coalition for Epidemic Preparedness Innovations, CEPI) 就協調了多國研究工作,令科學家更易交換到疫情資訊,更有效地調配研究資源。此外,預印期刊的出現也令科學家可更快得到最新資訊,但同時也帶來一些新問題,包括研究未經審核,部份研究質素參差,甚至是以假數據濫竽充數等。

疫苗研發成功只屬「開始」 其他方法同樣可助控疫情

即使疫苗成功研發,也不代表疫情完結,而是新挑戰的開端。首先,藥廠仍需時間製造疫苗,物流也會面臨一定挑戰,更重要是現時仍未有共識誰應先獲接種疫苗。更重要是,疫苗本身也非 100% 保護到大眾,據美國食品藥品監督管理局 (FDA) 及中國監管部門指出,任何 COVID-19 疫苗都需要預防疾病或降低患者疾病嚴重程度達 50% 才能獲批准使用。此外,現時也未能確認群體免疫 (Herd immunity) 比率要達到多少,才產生到一定保護作用。一直存在的反疫苗問題,也可能會增加達至群體免疫的難度。

不過,疫苗也非唯一的抗疫手段,在疫苗研發同時,科學家也正在研究新檢測以及治療方法。福奇上周就曾向《科學》表示,單株抗體 (monoclonal antibodies) 可能比疫苗更快有成果,而其中一種名為 Regeneron 的單株抗體藥物也已開展測試,但即使效果顯注,該藥物的供應量、價格等均是尚待解決的問題之一。 

來源:
CNN, Inside the multibillion dollar race for a Covid-19 vaccine, 14 August 2020
New York Times, Coronavirus Vaccine Tracker, 14 August 2020

文/Edward Ho

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