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【武漢肺炎】美澳科學家:武漢肺炎病毒 SARS-CoV-2 自然演化而成

2020/3/19 — 14:14

自武漢肺炎 (COVID-19) 爆發,坊間已有不少陰謀論指病毒是由人工製作。最新刊於《自然醫學》的研究指出,引發武漢肺炎 (COVID-19) 的 SARS CoV 2 不是人為製造或改造而成。

報告指, SARS CoV 2 是已知第 7 種會感染人類的冠狀病毒,且與 MERS Cov 及 SARS CoV 一樣會影響嚴重病症,其餘 4 種冠狀病毒包括 HKU1 、 NL63 、 OC43 及 229E 等都與輕微症狀相關。美國及澳洲生物學家團隊利用基因組數據對比分析 (comparative analysis of genomic data) ,嘗試找出病毒源頭。

雖然病毒刺突狀蛋白與人體受體 ACE2 結合能力極高,分析顯示該蛋白與受體的相互作用並不理想,而且也與沙士的基因序列不同。團隊認為,要人工製造病毒,是以已知病毒為藍本製作病毒。然而,此病毒和其蛋白與已知病毒不同。

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此外,他們也指 SARS CoV 2 的病毒受體結合區 (receptor binding domain, RBD) 與穿山甲相似,因此有理由相信病毒是經自然演化而成。團隊又估計,病毒最初宿主是蝙蝠,並可能由兩個情景演化至今: 1) 由動物跳躍至人類前已演變出致病性,或是 2) 在感染人類後,在人類細胞才演化出致病性。

此外,研究人員也發現病毒的刺突狀蛋白之間的功能性多鹼基切割位點 (polybasic cleavage site)。他們估計該切割位點有機會是在人類之間演變而成,而這切割位點亦與一種禽流感病毒株相似,令其傳染性增加。研究人員之一的 Kristen Andersen 指:「這兩個病毒特性,即其刺狀蛋白受體結合區 (RBD) ,以及其獨特結構的發現,均排除了病毒是人工改造而成的結果。」

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研究人員之一的生物學家 Andrew Rambaut 提醒,現時未知道病毒是否在跳躍至人類前已演變出其致病性。假設病毒早已出現致病性,則代表此病毒株仍然在動物中流行,有機會在未來再次跳躍至人類間爆發。 

參考資料:
ScienceDaily, COVID-19 coronavirus epidemic has a natural origin, 17 March 2020

報告:
Andersen, K.G., Rambaut, A., Lipkin, W.I. & et al. (2020). The proximal origin of SARS-CoV-2. Nat Med (2020). doi: 10.1038/s41591-020-0820-9

文/Edward Ho 、審核/Alan Chiu

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