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【武漢肺炎】試劑及人手不足 將增加尋抗疫難度

2020/2/12 — 14:16

抗疫再面臨新挑戰。受制於測試技術和供應,現時流行病學家仍未完全清楚俗稱武漢肺炎的 2019 冠狀病毒疾病 (COVID-19) 的傳染規模。衛爾康基金會 (Wellcome Trust) 總監 Jeremy Farr 更坦言:「我們低估了感染的普遍性。」

今次疾病爆發,全球科研界反應也比沙士或其他新疫症爆發時快。內地一月初官方公佈發現新型冠狀病毒,當地科研人員在短時間內已為病毒作基因序列,並在上月 11 日公開發現。中國藥品監督管理局也在 1 月 28 日前,批出 5 家公司研發的病毒測試試劑。香港理工大學則研發了新系統,可以快速測試  40 種病毒和細菌,當中包括武漢肺炎病毒。其他國家的研究人員同樣與時間競賽:澳洲研究人員在 1 月 29 日成功培植該病毒,而英國亦在日前開始在小鼠身上測試病毒新疫苗

儘管現時已有不同工具可幫助診斷病症,但數量遠遠追不上每日增加的疑似或確診個案。以湖北為例,現時不少報道均指當地醫療人手不足,而測試也只集中於出現明顯病徵的病人,實際上可能忽略了大量只有輕微病徵病人。

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即使試劑充足,部份地區都未必有足夠實驗室人員,在日常工作以外,再處理更多突如其來的測試樣本。其中,至今未有確診個案的非洲地區特別令人擔憂,現時當地只有兩個實驗室可幫助檢測該病毒。上周非洲聯盟的疾控中心就在塞內加爾舉辦工作坊,訓練來自非洲 15 個國家的實驗室人員測試病毒,下周將再有工作坊訓練更多實驗人員。

令人擔憂的是,即使是醫療系統較發達的美國,測試工具也有不足。根據當地法律,只有美國疾病控制及預防中心可供應測試工具,但中心在 2 月 5 日才開始供應約 200 套測試工具,每套工具可進行 800 次測試。現時美國未有檢測所有來自中國旅客,專門負責病毒檢測的疾控中心實驗室主管 Wendi Kuhnert-Tallman 就向《科學》坦言,他們沒有足夠資源應付他們想做到的疫情監控工作。

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除個上述問題外,現時測試工具效果一樣有限。大多均是從鼻腔、喉道,或肺部抽取病毒基因樣本檢查,唯類似方法只能檢測到明顯感染個案 (active infection),因此有機會忽略其他感染個案。科學家正積極研究抗體檢測方法,利用血液檢測病毒抗體,由此得出更快、更準確的診斷。荷蘭 Erasmus 醫療中心病毒科學家 Marion Koopmans 的研究隊伍也準備在下星期推出其抗體驗測試,但要實際推出市場,相信仍需數個星期測試和生產。

盡快推出抗體測試將可幫助尋找病毒來源,同時加快確診時間,測試到更多病人,一來可找出病徵較輕微患者幫助控疫,同時也能幫助科學家計算出疾病實際病死率,更準確評估日後風險。

來源:
Science, Labs scramble to spot hidden coronavirus infections, 11 February 2020

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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