【武漢肺炎】口腔是病毒「孵化器」 最新研究指口腔病毒量越高,病人越易喪失嗅覺味覺

一項最新研究指,導致武漢肺炎 (COVID-19) 的冠狀病毒 SARS-CoV-2 可感染口腔細胞,口腔是病毒「孵化器」,無症狀患者唾液中可能帶有大量病毒顆粒,戴口罩等防疫措施相當重要。

該個英美聯合研究團隊為了預測哪些口腔組織最易受到 SARS-CoV-2 侵害,先研究口腔中不同細胞類型的 RNA, RNA 是一種遺傳物質,可以告訴細胞要製造甚麼蛋白質。

研究報告上月底上載於預印期刊 medRxiv,團隊發現,與其他口腔組織相比,唾液腺、舌頭和扁桃體細胞有最多與 SARS-CoV-2 感染細胞所需相關蛋白質的 RNA ,當中包括病毒會插入的 ACE2 受體,以及稱為 TMPRSS 的酵素,後者可使 SARS-CoV-2 的膜與宿主的細胞膜融合,意味着病毒可以更易進入這類細胞組織。

口腔細胞感染越多越易喪失嗅覺和味覺

團隊其後收集確診病人的口水樣本作分析,發現由於口腔細胞會脫落到唾液中,因此可從中檢測到樣本中的感染細胞。研究指,樣本中發現的病毒量越高,患者出現嗅覺和味覺喪失的可能性就越大。團隊再檢查病死患者的口腔組織,亦發現唾液腺等較脆弱細胞有更多感染。

另外,團隊發現無症狀患者同樣可在唾液中帶大量病毒顆粒,顯示戴口罩、保持社交距離與勤洗手等防疫措施相當重要。

主導研究的北卡羅萊納大學教堂山分校牙周病學家 Kevin Byrd 表示,發現表明口腔是感染途徑,也是 SARS-CoV-2 的孵化器。他又指,理論上口腔中的 SARS-CoV-2 感染可能會導致唾液生產量或質量發生變化,從而導致味覺喪失。未來的研究可能會揭示這種口腔感染如何影響 COVID-19 患者的病況,以及被感染細胞如何促進病毒在人與人之間傳播。

團隊亦開發了「細胞地圖」,列出何種口腔細胞包含哪些 RNA ,以及它們會在何處出現。有參與研究的美國國立牙科和顱面研究所唾液疾病部助理臨床研究員 Blake Warner 指 ,地圖提供分析 50 種口腔細胞類型的方法,能一次過分析病毒進入感染細胞的常見「前門」。

仍有問題未解決

雖然研究證明了SARS-CoV-2 感染口腔細胞,但仍有一些問題尚未得到解答。其中一樣是,研究無法證明唾液中發現的病毒有多少實際來自口腔細胞。 Byrd 補充,部份病毒的確可能會來自其他地方如鼻或肺,唾液腺廣泛受感染的情況未被充分了解,亦未清楚唾液腺受感染後有何變化。

來源:
Live Science, COVID-19 infects the mouth. Could that explain patients' taste loss?, 2 November 2020

報告:
Huang, N., Perez, P., Kato, T. & et al. (2020). Integrated Single-Cell Atlases Reveal an Oral SARS-CoV-2 Infection and Transmission Axis. medRxiv 2020.10.26.20219089; doi: 10.1101/2020.10.26.20219089 

文/Alan Chiu

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