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毅力號成功著陸火星 尋找生命線索、揭地質秘密

2021/2/19 — 7:45

毅力號傳回首批照片,窗外為火星表面/NASA

毅力號傳回首批照片,窗外為火星表面/NASA

「確認著陸,毅力號成功抵達火星表面,準備好尋覓過往生命徵兆。」美國太空總署飛行控制員 Swati Mohan 於香港時間今日清晨在 NASA 控制室宣佈。

火星生命史無論是對科學家還是大眾來說都是希冀解開的問題。被稱為「機械地質學家、天體生物學家」的火星探測車毅力號 (Perseverance),將會利用車上精密儀器為地球上的我們尋找答案。

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示意圖,毅力號將在火星作地質探測任務/NASA

示意圖,毅力號將在火星作地質探測任務/NASA

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經過 203 日、達 4.72 億公里的太空旅途,運載著毅力號的著陸艙以每小時約 19,312 公里速度進入火星大氣層頂部。降落至一定高度後,毅力號會再脫離機艙著陸。落地前毅力號須經過一系列複雜過程,採自動模式,地面無法控制,過程共歷時七分鐘,候斯敦 (Houston) 方面稱之為「恐怖七分鐘」。若不幸失敗便一切前功盡廢。

然而毅力號最終在美國東岸時間下午 3 時 55 分成功著陸火星。它大小如同一般汽車,是 NASA 迄今最大型、最先進,第三部抵達火星的探測車。著陸首數星期,NASA 技術人員將會測試毅力號機件運作,之後將會開始在火星的耶澤羅撞擊坑 (Jezero Crater) 區域,執行長達 2 年的太空探測及鑽探任務。

毅力號登陸模擬片段

毅力號計劃的行走路線圖,圖為耶澤羅撞擊坑附近區域/NASA

毅力號計劃的行走路線圖,圖為耶澤羅撞擊坑附近區域/NASA

天文學家估計,直徑約 45 公里、位於火星伊希地平原 (Isidis Planitia) 西邊的耶澤羅撞擊坑,在 35 億年前曾有其河流三角洲,並曾有大量水源,相信蘊藏大量古生命線索。

抵達火星的毅力號將會收集撞擊坑內的遠古河床結構地質數據,以此了解火星的地質及氣候史。另一任務重點,則是嘗試從撞擊坑尋找遠古生命線索。今次任務也是 NASA 及歐洲太空總署合作的太空計劃一部份,毅力號雖不會直接將收集到的火星樣本傳回地球,但將會儲存收集到的火星樣本,任務完成後會把相關儲存器置於火星表面,待日後由其他太空任務回收、送回地球研究。

火星無人直升機機智號 (Ingenuity) /NASA

火星無人直升機機智號 (Ingenuity) /NASA

任務另一焦點是隨太空船送達火星的無人直升機獨創號 (Ingenuity) 。重約 1.8 公斤的獨創號將會是首部在火星上飛行的儀器。火星大氣密度只有地球的 1% ,飛行難度也隨之增加。機體除了要「夠輕」外,旋葉轉速亦要有所提高,獨創號的轉速就達每分鐘 2,400 轉,相比之下,地球直升機一般約為 450-500 轉。一旦獨創號測試成功,那將代表未來將有更多方法執行火星任務,讓科學家可更全面、方便地了解這顆紅色星球。 

來源:

NASA, Touchdown! NASA's Mars  Rover Safely Lands on Red Planet, 19 February 2021

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