烏茲別克首發現頂級掠食者鯊齒龍 約有 9000 萬年歷史 曾與暴龍科成員共存

暴龍 (T. Rex) 一直以來被視為 6,800 萬年前白堊紀的地上霸者,無其他生物能及,不過暴龍演化史與其他肉食性恐龍的互動仍然未明。最新刊於《皇家學會開放科學 (Royal Society Open Science) 》的研究則指,約 9,000 萬年前地球曾有另一種比暴龍較小型的頂級掠食者,且帶有類似鯊魚的鋸齒狀牙齒,可能從中了解到暴龍科成員的演化。

該隻在現今烏茲別克發現的肉食性恐龍被命名為 Ulughbegsaurus uzbekistanensis ,名字來自 15 世紀天文學家、數學家烏與帖木兒帝國撒馬爾罕地區統治者烏魯伯格 (Ulugh Beg) 。 U. uzbekistanensis 長 8 米、重約 1 噸,長度僅為暴龍的一半、重量則只為八分之一。

U. uzbekistanensis 的顎骨早在 1980 年代於烏茲別克的克孜勒庫姆沙漠 (Kyzylkum Desert) 中發現,團隊於 2019 年在烏茲別克博物館藏品中重新發現顎骨。

U. uzbekistanensis 顎骨 Credit: Tanaka, K. & et al. (2021).

該化石足以證明 U. uzbekistanensis 是一種鯊齒龍 (Carcharodontosaurus) ,而該類肉食性恐龍是暴龍的表親和競爭對手。

領導研究的加拿大卡爾加里大學古生物學副教授 Darla Zelenitsky 解釋,鯊齒龍與暴龍非常相似。相比最重型的暴龍科成員,鯊齒龍通常更苗條、更輕盈,但亦有一些鯊齒龍體重可超過 6 噸,是當時的地球霸主。然而,大約在 9,000 萬至 8000 萬年前,鯊齒龍開始消失,暴龍科的體型不斷增大,成為亞洲和北美地區的頂級掠食者。

團隊指出, U. uzbekistanensis 是中亞發現的第一隻鯊齒龍,古生物學家已知道暴龍超科的帖木兒龍 (Timurlengia) 生活在同一時間和地點,但帖木兒龍只有 4 米長、 170 公斤重,比 U. uzbekistanensis 細幾倍,因此可以肯定當時 U. uzbekistanensis 是現今烏茲別克地區生態系統中的頂級掠食者,能捕獵其他有角恐龍、長頸的蜥腳類恐龍和類似鴕鳥的恐龍。

U. uzbekistanensis 與帖木兒龍(圖下)頭部大小比較。 Credit: Julius Csotonyi

團隊認為, U. uzbekistanensis 是鯊齒龍類滅絕前已知最後與暴龍科成員一起生活在一起的鯊齒龍。團隊發現, U. uzbekistanensis 的牙齒上方有獨特的隆起骨結構,而其顎骨兩側出現的骨脊結構類似於在加拿大發現、有「死亡收割者」之稱的塔那托斯龍 (Thanatotheristes degrootorum) 。 Zelenitsky 指,暫時不清楚為甚麼該個 7,950 萬年前的物種與 U. uzbekistanensis 都有該骨脊,但可能是趨同演化 (convergent evolution) 的例子。趨同演化是指兩種不具近緣關係的生物長期生活在相同或相似的環境中,因需要而演化出相同功能器官的現象。

來源:
Live Science, Gigantic 'shark-toothed' dinosaur discovered in Uzbekistan, 8 September 2021

報告:
Tanaka, K., Anvarov, O.U.O., Zelenitsky, D.K. & et al. (2021). A new carcharodontosaurian theropod dinosaur occupies apex predator niche in the early Late Cretaceous of Uzbekistan. R. Soc. open sci. 8 210923. doi: 10.1098/rsos.210923

文/Alan Chiu

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