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用作探索外星生命 阿雷西博天文台去年倒塌 疑涉鋼纜製造問題

2021/1/27 — 16:35

圖片來源:University of Central Florida

圖片來源:University of Central Florida

曾於 007 系列電影出現過、有 57 年歷史的波多黎各阿雷西博天文台望遠鏡 (Arecibo Observatory) 去年 12 月倒塌事件正在調查當中,根據最新發佈的初期證據,望遠鏡的鋼纜製造問題可能是倒塌的原因。

望遠鏡重達 900 噸,而懸在 305 米寬接收盤上方 137 米的是電波望遠鏡結構,由 3 個支撐塔的鋼纜懸吊在盤面。自 1960 年代初建造以來曾多次在颶風和地震中受重創,但都能夠復修。到去年 8 月一條斷開的輔助鋼纜墜落至大型反射器,劃出長 30 米的大型破洞。工程人員及科學家原訂於 11 月開始維修破洞,但該月再有鋼纜斷裂,令維修工作變得更為複雜,負責管理該天文台的美國國家科學基金會 (NSF) 在去年 11 月中決定將望遠鏡退役拆除,但未及清拆該望遠鏡已在同年 12 月 1 日崩塌。

阿雷西博天文台台長 Francisco Cordova 在上周四 (21 日) 的會議上表示,兩個調查正在評估造成望遠鏡崩塌的原因。其中一個集中在輔助鋼纜安全問題上。工程師自去年 8 月以來已研究該些鋼纜的狀況。該 12 條鋼纜是在 1990 年代添加,將 300 噸的儀器添加至懸吊平台。 Cordova 指初步調查顯示,這些電纜存在製造上的錯誤,特別是套接過程未正確完成,導致該特定結構組件快速退化,但最終仍待調查完成才可知道天文台倒塌原因。

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第二個調查的重點則是主要鋼纜,這些鋼纜在最初天文台於 1960 年代初建造成設置,並是去 11 月斷的那類。工程師此前估算,主要鋼纜只承受最高重量的 60% ,因此不存在超出負荷的問題。

自天文台崩塌以來,工作人員也在清理碎片,以方便調查,並監測環境問題。 Cordova 指出,望遠鏡的方向操縱臂,以及懸掛在反射盤上的天線和雷達發射器都已從現場拆走。環境工程師同時也回收了在平台上使用過的兩種潛在危險物質。Cordova 又指,工作人員在清理期間,亦會評估碎片的歷史重要性,以作日後教育或展出。

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此外, NSF 也正在評估各阿雷西博天文台望遠鏡遺址可以如何處理,美國國會已要求在 2 月底前要提交意外與善後報告。

自 1960 年代初以來,阿雷西博天文台已被天體物理學家,以及大氣和行星科學家廣泛使用,其主要用途括探索外太空生命的 SETI 計劃 、外太空行星、脈衝星研究等,曾在 1981 年協助繪製了第一張金星表面雷達圖,亦在 1992 年成功協助人類發現第一個系外行星。

來源:
Live Science, Famous alien-hunting telescope collapsed in December. Now, investigators might know why., 26 January 2021

文/Alan Chiu

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