【病毒溯源】意團隊覆檢血液樣本 疑前年 10 月武肺已於倫巴第出現 學者批樣本受污染

武漢肺炎 (COVID-19) 源頭爭議不斷。最新刊於預印期刊網站 medRxiv 的意大利研究指,在重檢一些血液樣本後發現,在該國首宗確診前數月,即 2019 年 10 月之前致病冠狀病毒 SARS-CoV-2 可能已經在意大利出現,甚至比中國首宗確診個案更早。不過有專家指該團隊的覆檢有錯,結果可能是樣本受污染所致。

早在 2020 年 11 月,位於米蘭的意大利國家癌症研究所團隊已對 959 名接受過肺癌篩查的人血液樣本進行檢測,發現 111 人的 SARS-CoV-2 抗體檢測呈陽性。該研究引發了 COVID-19 源頭的激烈辯論,但對該研究的有效性至今仍存在疑問。

為了證實這一結果,團隊此後在意大利錫耶納市的 VisMederi 實驗室和隸屬於世衛的荷蘭外部實驗室 Erasmus醫學中心對 29 個樣本進行重新檢測。

病毒檢測結果發現,幾乎所有樣本都呈陰性,但兩個實驗室都發現其中三個樣本的某些 SARS-CoV-2 抗體檢測呈陽性。這三個樣本分別於 2019 年 10 月 10 日和 11 月 11 日從歐洲首爆疫情的倫巴第地區和 2020 年 2 月 5 日從拉素收集的。

然而,根據 Erasmus 醫學中心的標準,樣本中無足夠 SARS-CoV-2 抗體證明提供樣本者先前確實感染 COVID-19 。

英學者批有樣本污染

倫敦帝國學院合成基因組工程學系教授 Tom Ellis 教授在 Twitter 上評論研究,指經覆檢後 3 個樣本仍然是「可能」曾感染 COVID-19 。他認為 2020 年 2 月的樣本很可能是確實感染,但對 10 月 10 日的樣本不太有信心,反問「會不會是後來(樣本)污染」;至於 11 月 11 日的可能感染樣本,他則指結果看來很有趣,但未作進一步解釋。

Ellis 又補充指,關心病毒溯源的人會對發現有些興趣,但個人覺得更有趣的是測試中心之間的分歧程度。他打趣說:「如果我要為出國預約 COVID 檢測,我就不會將拭子送到 VisMederi 。」

COVID-19 源頭與早期傳播時間線仍然非常模糊。根據去年 2 月於《刺針》公佈的研究,最早報告的 COVID-19 病例是 2019 年 12 月 1 日來自湖北省武漢市的一名男子。然而,許多研究已指 COVID-19 可能在此之前出現。例如,本年 4 月刊於《科學》的研究調查了 SARS-CoV-2 在已知爆發初期的遺傳多樣性和基因突變,發現該病毒最早可能在 2019 年 10 月已於中國傳播。

至於在中國以外,歐洲首宗 COVID-19 確診病例於 2020 年 1 月 24 日在法國出現,但有團隊同樣在巴黎一家醫院、患有類流感症狀的男子樣本進行覆檢後,發現他早在 2019 年 12 月 27 日就可能感染了 COVID-19。

是次團隊也重申,種種證據並非否定中國源頭說,但顯示早在武漢正式公佈疫情爆發前, SARS-CoV-2 可能早已在中國傳播,並散播到歐美等有直航航班到達的地方。

來源:
IFL Science, Was COVID-19 In Italy By Autumn 2019? New Evidence Hazes The Picture, 22 July 2021

報告:
Montomoli, E., Apolone, G., Manenti, A. & et al. (2021). Timeline of SARS-CoV2 spread in Italy: results from an independent serological retesting. medRxiv 2021.07.14.21260491. doi: 10.1101/2021.07.14.21260491

文/Alan Chiu

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