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【睇片】NASA 無人直升機「機智號」 火星試飛成功

2021/4/20 — 10:44

圖片來源:NASA Jet Propulsion Laboratory
小圖來源:Nasa

圖片來源:NASA Jet Propulsion Laboratory
小圖來源:Nasa

美國太空總署 (NASA) 無人直升機「機智號 (Ingenuity) 」在火星完成歷史性首次飛行任務。機智號項目專家 Mimi Aung 形容:「這是我們萊德兄弟(飛機發明家)時刻。」

今年 2 月,火星探測器「毅力號 (Perseverance) 」 登陸火星,毅力號帶同機智號 (Ingenuity) 抵達火星 。「機智號」於美國東岸時間周一(19 日)凌晨 3 時  34 分成功在火星起飛。由於地球與火星傳信有延滯,所以整個飛行任務是由機上導航儀器自動進行。NASA 研究人員指機智號上升後飛至最高約 3 米左右,並成功穩定,飛行 30 秒。之後機智號再緩緩下降至火星表面,完成其 39.1 秒的飛行任務。NASA 表示正從火星下載其餘飛行測試數據作進一步分析。

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由太陽能推動的機智號僅有約 1.81 公斤重,只是稍為比市面部份無人機重。無人機在火星飛行的最大挑戰,是火星大氣較地球稀薄約 100 倍。3 米飛行在地球或許是輕而易舉,但在火星上就等同於在地球 8.7 萬尺高空飛行,相等於珠穆朗瑪峰的三倍高度。地球直升機最高飛行紀錄也僅僅是 4.1 萬尺。

火星大氣較地球稀薄  無人機飛行挑戰巨大

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NASA 科學部門副署長 Thomas Zurbuchen 表示:「萊特兄弟在我們的星球上成功進行了首次飛行的 117 年之後,NASA 機智號也成功在另一個世界上完成了這一驚人的壯舉。」他續指,「雖然航空歷史上的這兩個標誌性時刻可能在時間上,以及 1.73 億里的距離所相隔,但它們現在將永遠聯繫在一起。」今次機智號起航位置也會被命名為「萊特兄弟場 (Wright Brothers Field) 」。

為克服火星大氣問題,無人機旋翼需以每分鐘 2,400 轉轉動,才可在空中飛行。NASA 將讓機智號完成另外 4 次飛行,由此測試以無人機飛行的計劃是否實際可行。

Aung 解釋,「我們想測試這部機器的極限,以了解此飛行器的能力。」她指機智號之後的飛行將會一次比一次高風險,而他們測試的最高高度將為 4.6 米,飛行時間最多為 90 秒。其他研究人員也警告,若機智號測試失敗,甚至有機會因機體墜毀,整個機智號任務或會因而告吹。

Aung 在記者會上表示今次任務完全是為了未來而設,目標是取得有用數據研發未來幾代的無人直升機。NASA 也早在 2014 年已開始測試外星飛行計劃,包括測試在真空環境作測試,以了解在火星飛行的複雜性。另外, NASA 也計劃在 2027 年發射太空探測器往土星衛星泰坦 (Titan) ,預料會在約 2035 年抵達,並相信會以更大型的無人機在衛星上飛行,從不同地點中採集樣本研究。

來源:
NASA, NASA’s Ingenuity Mars Helicopter Succeeds in Historic First Flight, 19 April 2021
Bloomberg, Why Flying a Helicopter on Mars Is a Big Deal, 19 April 2021

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