結核、梅毒、痲瘋與人類共同演化逾九千年 減致命性助傳播

最新刊於 PLOS ONE 的研究重新審視了近 7 萬副古今人類骸骨,揭示結核、梅毒、痲瘋三種古老傳染病如何與人類共同演化,並隨著時間推進一直減少致命性,到最後與人類「停戰」,發現亦將提供更多人類如何適應包括武漢肺炎 (COVID-19) 等疾病的知識。

該三種疾病均可在骨頭和牙齒上留下感染痕跡,這些骸骨上的痕跡和可用的醫療記錄,團隊可以追溯到致病細菌的最多 200 代歷史。

領導研究的澳洲福林德斯大學人類學家 Maciej Henneberg 表示,這三種疾病中每一種都顯示出因共同適應而導致的患病率降低,對病原體和人類宿主都是互惠互利的。

他又指,在現代醫學出現之前的最近 5,000 年內,結核於骨骼造成的特徵變得不那麼普遍;到中世紀末期歐洲痲瘋骨骼造成的特徵也有所下降,而北美人的梅毒同類特徵也在與入侵歐洲人接觸之前最後幾年減少。

團隊審視的報告涉及 69,379 副人類骸骨,最早的更來自公元前 7250 年。不過並非所有骸骨都是來自結核、梅毒或痲瘋患者,另外亦非所有這些病的患者都在骨上有感染痕跡。

團隊指,該 3 種疾病都無立即殺死人類宿主,能有助病原體繼續生存和傳播;隨著時間推進,結核、梅毒和痲瘋的患病率都在統計學上有顯著下降,表明人類對這些病有較高免疫力,或者該些病的感染性降低。

另一有参與研究的福林德斯大學人類學家 Teghan Lucas 解釋,從演化角度而言,病原體對其生存所依賴的宿主造成的傷害較小是合理的,因此高水平的傳播似乎是一種暫時性演化特徵,而對結核、梅毒、痲瘋三種病原體的觀察,原本的高水平傳播也會隨著時間減少。

來源:
Science Alert, Thousands of Human Skeletons Show Us The Evolutionary War Between Man And Disease, 28 February 2021

報告:
Henneberg, M., Holloway-Kew, K. & lucas, T. (2021). Human major infections: Tuberculosis, treponematoses, leprosy—A paleopathological perspective of their evolution. PLOS ONE 16(2): e0243687. doi: 10.1371/journal.pone.0243687

文/Alan Chiu

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