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路透社:武漢肺炎研究參差不齊 逾六成未經同儕審核

2020/2/25 — 17:41

自武漢肺炎 (COVID-19) 爆發以來,醫學科學界發表了大量有關 COVID-19 的研究報告。路透社分析了 153 份相關研究報告,發現當中 92 份為來自未經同儕審核的預印期刊,報告質素良莠不齊。

研究報告是科學家記錄和溝通的工具。要將研究報告發表在科學期刊內,一般都需經繁複且嚴謹的審核程序。然而,疫情事態急速發展,令正常發佈程序未必趕得上變化。《刺針》科學及醫學總編輯 Richard Horton 向路透社表示,編輯團隊每日至少收到 30–40 篇論文投稿。

預印期刊此時就大派用場,科學家在隨意在預印期刊網站公佈新發現,毋需同儕審核,以方便其他學者跟進研究。無論是已經同儕審核,還是預印期刊也好,此些報告都有助科學家了解病毒病理、尋找新疫苗,以及治療方法等。

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然而,水能載舟、亦能覆舟。路透社利用 Google Scholar 、 bioRxiv 、 medRxiv 及 chemRxiv 搜尋疫情相關論文,發現自去年 12 月疫情爆發起,全球 675 個研究人員有份參與撰寫至少 153 份相關報告;相比之下, 2003 年沙士則需超過一年時間,才達致這個報告數量的一半。研究數量雖多,但同時質素也較為參差,部份更因內容失實而被撤回。

媒體對「新發現」趨之若騖,但未必有足夠知識判斷報告內容真偽,而社交媒體更可令錯誤訊息更易傳播。其中,上月由印度研究人員發表現時已因研究方法有問題而被撤回 ,有關冠狀病毒刺冠狀結構帶有 HIV 蛋白基因的研究預印期刊報告就在社交網站 Twitter 引來超過 17,000 次轉載,以及 25 家主要媒體報導。 另一刊於 Journal of Medical Virology 的研究亦曾指蛇為宿主,《立場新聞》及各大外媒亦曾報道該發現,但其後不同專家均指出證據不足,唯新聞已被廣傳。 Horton 指:「不論是假新聞,還是錯誤資訊,或者造謠也好,已經為社區帶來恐懼和不安情緒。」部份預刊期刊網站也提醒讀者,報告未經審核,不應認為結論可靠,或者視為臨床治療指引。英國科學傳播專家 Tom Sheldon 指出,公眾並不受惠於有暇疵或者炒作的早期研究內容。

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路透社發現 153 份報告中, 59% 報告的所有作者均為中國科研機構研究人員,而刊於預印期刊、來自中國學者的報告數量亦佔 62%。緊隨其後的則是美國及香港研究人員發表的研究文章,不過相對之下只佔少數,分別佔 11% 及 7% ;另外分析的 153 份報告中,有 3 份經同儕審核的報告已被撤回,中、美兩國都有研究人員參與其中兩份被撤回的研究報告。

研究期刊是科學家爭取研究資助,以及事業發展的重要因素。部份科學家可能因此,在未謹慎審視內容之前,搶先於預印期刊網站投稿。類似情況相信已觸發社會不少恐懼情緒。

來源:
Reuters, Speed Science, 19 February 2020

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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