圖片來源:sciencealert.com 及維基百科

重新分析著名「四足蛇」化石 揭只為已滅絕海洋蜥蜴

2015 年有團隊宣佈驚人發現,指在巴西白堊紀岩層中,發現一具類似蛇的動物完整骨架,而且帶四隻已退化的肢體。當時學界指這是蛇和蜥蜴演化之間缺失的一環,並將樣本命名為 Tetrapodophis amplectus ,而 Tetrapodophis 一字在希臘語有「四足蛇」之意。

不過,最新刊於《系統古生物學雜誌》的研究,重新審視該個有逾 1.1 億年歷史的樣本後發現, T. amplectus 根本不是蛇,而是一種生活在海中的已滅絕蜥蜴物種。

Tetrapodophis amplectus 樣本 Credit: Michael Caldwell

領導研究的加拿大阿爾伯塔大學古生物學家 Michael Caldwell 指,有許多演化問題,可以通過發現四足蛇化石來回答,但前提是樣本是真正的四足蛇。團隊認為, T. amplectus 被錯誤分類並非蛇類,其解剖結構的所有方面,都與在白堊紀時期已滅絕的海洋蜥蜴中觀察到的一致,而這些海洋蜥蜴被稱為伸龍 (Dolichosaurs) 。

一直以來,學界都認為過去的蛇並不如現代的一樣無四肢,例如 2006 年發現、有 9,500 萬年歷史的 Najash rioegrina 就有兩條後腳。古生物學家估計,在此之前某個時間應曾出現四足蛇,而 T. amplectus 看起來就是其中一個候選者。

2015 年的研究,雖然徹底檢查和分析了該樣本的骨骼,但很快 Caldwell 就覺得該團隊的結論不妥。並於 2016 年 10 月在古脊椎動物學會會議上提出反駁。

Caldwell 團隊其後檢查骨骼,發現樣本的牙齒不像蛇牙一樣呈鉤狀,頭骨和骨骼也不像蛇;團隊也無法看到有助於將其標記為蛇的巨大腹鱗。更重要的是,該樣本肚內有最後一餐的殘骸,看起來是魚骨與水生生物一致。

樣本腹部的最後一餐殘骸 (vb) 。 Credit: Caldwell, M.W. & et al. (2021).

Caldwell 團隊的研究亦分析了當年無調查的樣本岩層。 Caldwell 指出,骨骼和頭骨出現在石板的兩側,這個自然模具保留了樣本相對側的形狀,當中存在的自然黴菌保留了頭骨幾個特徵,與蛇的有出入。

樣本為私人收藏 增加研究難度

這個化石保存完好,絕對是研究伸龍的絕佳樣本,但前提是獲批研究。目前,該樣本違反巴西法律,流入了私人收藏家手中。

有參與研究的哈佛大學古生物學家 Tiago Simões 指,該化石最初從巴西移走時無獲得適當的許可,而自對其研究出版以來,一直屬私人收藏,研究人員無法接觸。這種情況遭到科學界的強烈反對。他表示,是次團隊重新描述樣本,闡述了該樣本的重要法律地位,強調將其遣返巴西的必要性,不僅符合巴西法律,而且符合國際條約以及為減少殖民主義對科學的影響。

來源:
Science Alert, Famous Discovery of Four-Legged Snake Fossil Turns Out to Have a Twist in The Tale, 18 November 2021

報告:
Caldwell, M.W., Simões, T.R., Palci, A. & et al. (2021). Tetrapodophis amplectus is not a snake: re-assessment of the osteology, phylogeny and functional morphology of an Early Cretaceous dolichosaurid lizard. Journal of Systematic Palaeontology. doi: 10.1080/14772019.2021.1983044

文/Alan Chiu

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