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    阿根廷牧場泰坦巨龍 長度逾三輛巴士 迄今已出土最大型恐龍

    2013 年阿根廷老牧羊人 Aureliano Hernandez 在打工的牧場看到一塊突出地面的疑似化石,並通知牧場主人 Mayo 家族。由於政府對化石發現有嚴格規管, Mayo 家族立刻聯絡當地考古學家。不過,當考古學家來到時。 Hernandez 已與世長辭,無法見証自己找到的化石原來有可能屬於世上最大型陸上生物。

    Hernandez 所看到的化石是一塊長約 2.4 米的巨型脛骨,足足花了 Egidio Feruglio 古生物博物館的考古團隊兩星期時間才完全發掘出土,並明顯屬於長頸巨龍蜥腳下目 (Sauropoda)

    其中一塊巨型脛骨 圖片取自 Egidio Feruglio 古生物博物館網頁

    其後團隊亦多次回到牧場進行考古工作,起出超過二百塊包括脊椎與胸骨、屬於至少六個個體的化石;而為了感謝 Mayo 家族多次容許團隊到牧場打攪他們,發現的巨龍品種被命名為 Patagotitan mayorum

    化石發現現場 Credit: A. Otero

    經深入檢驗後,主導研究的 Luis Carballido 與 Diego Pol 相信 P. mayorum 生活於 1.01 億年白堊紀時代,屬於泰坦巨龍類 (titanosaur) ——一群最後才被滅絕的蜥腳下目。第一塊起出的脛骨原主人重量約為 69 噸;由鼻尖到尾部應長至少 35 米,長度相當於七隻大象或多過三輛巴士,比之前所發現的腕龍與現今藍鯨還要至少長 5 米,是迄今所發現體型最大的恐龍。研究現已刊於《皇家學會報告 B》。

    Egidio Feruglio 古生物博物館此前製作的 Patagotitan mayorum 1:1 模型。 Credit: Egidio Feruglio 古生物博物館 Facebook

    更重要的是,這六個個體均仍處於成長期,牠們可能在成熟期還會更長更重。不過, Carballido 認為這六條 P. mayorum 在不同時期死去,至於為何都在此處死去則尚未明暸。雖然化石出土範圍發現大量肉食恐龍牙齒,但 Carballido 表示肉食恐龍要抓住 P. mayorum 仍是非常困難,因為牠們實在太強壯,而肉食恐龍不會冒這麼大風險去獵食這類巨龍。

    P. mayorum 意像圖 圖片取自 Egidio Feruglio 古生物博物館

    另外,是次發掘是至今泰坦巨龍類最完整的化石發現。之前如阿根廷龍屬 (Argentinosaurus)普爾塔龍屬 (Puertasaurus) 等都只靠少至數塊脊椎骨估算其體型;由於這些龐然巨物與現今動物毫不類似,估算存在大量潛在誤差。

    而將 P. mayorum 化石與其他蜥腳下目品種對比後,團隊認為蜥腳下目的體重在演化歷史上並無太大波幅,絕大部份都只有 12-20 噸重,只有泰坦巨龍類的隆柯龍類 (Lognkosauria) 長至 38-60 噸,這類恐龍最終衍化成阿根廷龍屬與  P. mayorum 等。不過這些恐龍演化得更大的背後機制,演化學家仍未有解釋。

    來源:
    New Scientist, Largest ever dinosaur may have been as long as 7 elephants, 9 August 2017
    The Atlantic, Meet Patagotitan, the Biggest Dinosaur Ever Found, 9 August 2017

    報告:
    Carballido, J.L., Pol, D., Otero, A. & et al. (2017). A new giant titanosaur sheds light on body mass evolution among sauropod dinosaurs. Proc R Soc B 2017 284:20171219. doi:10.1098/rspb.2017.1219

    文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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