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2013 人類演化史重大發現

七百多萬年來,人類慢慢由猿猴演變成現在的模樣,當中經歷了不少故事。古人類學家努力不懈,尋根究底,將故事呈現出來。2013,是他們豐收的一年,讓我們看看「成績表」:

乍得人猿 最古祖先

Didier Descouens, via Wikimedia Commons

擁有七百萬年歷史的乍得人猿 (Sahelanthropus tchadensis) 頭蓋骨,經詳細分析其外型與腦容量,學者正式確認,乍得人猿為迄今已出土最古老的人屬祖先,亦是人類及黑猩猩的最近共同祖先。

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圖根原人 雙足行走

 

Credit: Chip Clark, Smithsonian Institution

六百萬年前住在肯亞的圖根原人 (Orrorin tugenensis) ,其大腿骨外型介乎古猿與早期人類祖先,証明他們已開始直立行走。

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中耳骨 聽力演化之匙

P. Plailly / E. Dayness / Science Photo Library

學者化驗羅百氏傍人(Paranthropus robustus) 與 非洲南方古猿 (Australopithecus africanus) 的耳骨構造,發現牠們已有與現代人相似的中耳聽小骨 (Ossicle) ,相信牠們的聽力已發展成熟。由於中耳骨細小,難於保存,研究成果相當珍貴。

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南方古猿源泉種 另類直立行走方法

Compiled by Peter Schmid courtesy of Lee R. Berger, University of the Witwatersrand.

人類遠親南方古猿源泉種 (Australopithecus sediba) ,生活於二百萬年前的南非,牠們擁有與人類極相似的牙齒與下顎,卻以一種從未見過的方式直立行走,牠們是智人的祖先嗎?專家指,牠們未必是。

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直立人的肢體演化

via wikipedia

我們現在之所以能拋出東西,全因為二百萬年前直立人 (Homo erectus) 的肩膀演化,促使他們的上身與前臂的扭動幅度增加,有助成功獵殺動物,當時的非洲大型肉食動物有機會因此而絕種。 另一研究則發現,有150萬年歷史、疑似直立人的手骨,可証明當時的人類的手已經非常靈巧,有能力製造以及揮動工具,比之前估計的早50萬年。

肩膀演化報道

直立人手骨報道

改寫人類演化史的頭骨

University of Zurich

研究團指該批頭骨發掘非常重要。因為可以証明此前非洲出土的「不同種類」人類祖先化石,其實有機會全都是同一種直立人 (Homo erectus) 。

該批直立人遺骸是於幾百年內相繼死亡,分別為一名年老男性、兩名成年男性、一名女性以及性別不明的小孩。而最新出土的成年男性化石卻在五個頭骨中的腦容量是最少的,引起研究團注意。他們以現代人與猩猩不同年齡演變作對比,發現即使這五個頭骨看似五種不同品種,但其演變比例與現代人及猩猩非常相似。

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人類的搖籃 再有大量發現

其中一位研究員於遺址與雕像拍照 Credit: Andrew Howley

被稱為「人類的搖籃 (Cradle of Humankind) 」的南非 Sterkfontein, Swartkrans, Kromdraai 與 Environs 化石遺址一深入洞穴,再有大量發現。不過,研究團仍未公佈該些化石屬於何種人類近親,做法並不符一貫古人類學研究慣例,當中是否驚世發現,仍然是謎。

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複雜工具 更早出現

(A, B) fracture wings on transverse fractures; (C, D) fracture wings on burin-like fractures; (E) impact fractures on two fracture fronts on the distal portion. doi:10.1371/journal.pone.0078092.g002

專家証實埃塞俄比亞出土的石制標槍頭,有約廿八萬年歷史,比此前發現的最古化石早二十萬年。據原先估計,只有現代智人 (H. sapiens) 才懂得以多種物材製造拋射工具,但此研究推翻這估計,令人類演化的故事更複雜。

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西班牙最古人類 DNA

尼安德特人 via wikipedia

專家從西班牙阿塔坡卡山的 Sima de Los Hueses 洞穴發掘大腿骨化石,並成功從這有四十萬年歷史的化石提取基因,比此前類似研究所用的化石歷史早上十萬年。。研究團事前從化石外型估計,是來自尼安德特人 (Neanderthal) 祖先。但經鑽取 DNA 樣本後發現,應是八萬年前生活於東亞的丹尼索瓦人 (Denisovan) 的祖先,而最近在西伯利亞出土的丹尼索瓦人化石至少離該地四千哩。 另外,我們一直以為美國土著祖先來自東亞,但從有2.4萬年歷史的西伯利亞男孩基因組發現,其三分之一基因與歐洲人一樣。

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西伯利亞男孩報道

人類近親雜交而來?

2010年,科學家發現人類有部份尼安德特人 (Neanderthal) 基因,從那時開始,科學界懷疑現代智人 (Homo sapiens) 的祖先與其他近親如尼安德特人雜交 (interbreed) 。其後,考古學家在西伯利亞的丹尼索瓦洞 (Denisova Cave) ,找到疑似尼安德特人指骨化石,但最終檢定並非智人或尼安德特人,而是「第三種人類」——丹尼索瓦人 (Denisovan) 。 而在同一洞穴最新發現的腳趾骨化石,是屬於尼安德特女人,她亦帶丹尼索瓦人的基因,由此推斷這位女士的祖先曾與丹尼索瓦人雜交。此外,這位女士的基因還帶有一些我們未知的基因,有機會是與其他人種——直立人 (Homo erectus) 雜交。該考古團團長 Svante Paabo 表示這並非罕見,因為當年現代智人橫越歐亞大陸時都曾與「其他人類」雜交。

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更多尼安德特人發現

法國研究指尼安德特人懂得利用骨頭製作 Lissoir 以令動物皮毛柔軟順滑,而現今的製皮草工人仍然使用類似的工具。他們也有可能在九萬年前已自行發明了線,縫合東西。 另外,意大利研究顯示尼安德特人開始將洞穴分成不同空間,如睡房、廚房等等,這傾向一直被認為只有現代智人才有。同時,尼安德特人有意識地安葬死去的親朋。

相關報道:Lissoir意識

哈比人是真的嗎?

哈比人頭骨(左)人類頭骨(右)Credit: Professor Peter Brown, University of New England

2013年,再有佛羅勒斯人 (Homo floresiensis) 手腕骨出土,証明他們並非因病變而導致身材矮小的人類。 近年發現的佛羅勒斯人,由於身高僅有一米,腦容量與猩猩相約,因此也被稱為哈比人。他們生活在印尼弗洛勒斯島,直至12000年前滅絕。 不過,當年有份發掘佛羅勒斯人的「哈比人之父」 Mike Morwood 在七月因癌病逝世,享年62歲。

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來源:
The Most Fascinating Human Evolution Discoveries of 2013 - Scientific American, 1 January 2013

文/ac

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