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57 年歷史阿雷西博天文台停止搶修 宣佈退役

2020/11/20 — 20:07

photo source: ARECIBO OBSERVATORY/UNIVERSITY OF CENTRAL FLORIDA

photo source: ARECIBO OBSERVATORY/UNIVERSITY OF CENTRAL FLORIDA

位於波多黎各的阿雷西博天文台 (Arecibo Observatory) 數月內兩次鋼纜意外斷裂,已令其結構接近崩潰。美國國家科學基金會周四 (19/11) 宣佈將該個對天文學貢獻重大的天文台退役並拆除,避免嘗試搶修的工人處於危險之中。

基金會數學與物理科學助理總監 Sean Jones 表示作出決定並不容易,尤其阿雷西博天文台對科研人員和波多黎各有重要意義。

阿雷西博天文台因其壯觀外形,曾成為多部電影的拍攝場景,例如 007系列《黃金眼》和電影《超時空接觸》。

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基金會天文部總監 Ralph Gaume 在新聞發佈會中指,希望仍能保留原址的其他設施,包括訪客和外展中心。然而,如果天文台重達 900 噸、懸在 305 米寬接收盤上方 137 米的電波望遠鏡結構最終崩潰,其三個支撐塔與鋼纜將會威脅剩餘設施的結構安全。 Gaume 指,這是種意料之外、不受控的嚴重風險,所以寧願在有仍受控機會時,保留天文台的珍貴資產。

在接下來的數周,工程公司將製定拆卸計劃,可能涉及將綱纜炸開,使接收盤掉落凹陷滲穴中。

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自 1960 年代初以來,阿雷西博天文台已被天體物理學家,以及大氣和行星科學家廣泛使用,其主要用途括探索外太空生命的 SETI 計劃 、外太空行星、脈衝星研究等。

57 年來阿雷西博天文台也多次在颶風和地震中受重創,最近一次分別是 2017 年颶風瑪麗亞,以及 2019 年 12 月的地震。目前未清楚是否這些壓力造成輔助綱纜出現問題,並在今年 8 月突然斷開,令懸掛的儀器與平台在下方反射器上劃出長 30 米的大型破洞;該輔助電纜於 1990 年代加裝,將 300 噸的儀器添加至懸吊平台。負責管理美國國家科學基金會設施的中佛羅里達大學早已聘用 3 家工程公司在現場評估第一次斷纜情況。

2020 年 11 月 7 日,一條主懸掛綱纜(圖中前方)從阿雷西博天文台的支撐塔上脫離,工程師當時已注意到鋼纜的已退化。
Credit: Arecibo Observatory/University of Central Florida

2020 年 11 月 7 日,一條主懸掛綱纜(圖中前方)從阿雷西博天文台的支撐塔上脫離,工程師當時已注意到鋼纜的已退化。
Credit: Arecibo Observatory/University of Central Florida

調查事件的工程師曾下令更換電纜和利用其他電纜提供支持。不過,在過程中他們注意到 12 條主鋼纜中的其中一條,外部有十數條較幼鋼絲斷裂,而該鋼纜與原本斷裂的輔助綱纜連到同一支撐塔;這些 9 厘米厚的鋼纜由 160 條鋼絲纏繞而成,工程師曾認為這個粗度的鋼纜足以承受額外的負載。

在本月 7 日,該條有問題主鋼纜已斷開。工程公司很快著手分析整個結構的安全性,基金會其後再派出了另一家工程公司和陸軍工程兵團專家。 5 個團隊中 3 個都表示天文台唯一出路是在有控制下地光榮退役。

基金會正在與旗下其他設施合作,重啟一些因阿雷西博天文台退役而暫停的研究。

來源:
Science, Famed Arecibo telescope, on the brink of collapse, will be dismantled, 19 November 2020

文/Alan Chiu

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