7,500 萬年前木炭化石 揭南極曾因地殼活動廣泛出現火災

最新刊於《極地研究》的報告確認, 7,500 萬年前當恐龍仍橫行地表時,火災席捲南極洲燒毁大量的植被。

在 1 億至 6,600 萬年前的白堊紀晚期,是地球史上其中一段最溫暖的時期,現為南極洲東北詹姆斯羅斯島 (James Ross Island) 的地區,當時有溫帶針葉樹、蕨類植物和開花植物,以及大量恐龍,但火災將這些森林的一部分燒毁,並留下木炭等被現代學者挖掘到。

領導研究的巴西伯南布哥聯邦大學古生物學家 Flaviana Jorge de Lima 在大學聲明中表示,發現擴大了對白堊紀植被火災發生的認識,並表明此類事件比過往想像的更為常見。

這亦是詹姆斯羅斯島曾發生大型遠古火災的第一個證據,同時補充了證據,證明自發火災在大約 8,400–7,200 萬年前坎帕尼亞時期 (Campanian age) 在南極洲很常見。根據 2015 年刊出的研究,有團隊記錄了南極洲西部恐龍時代火災的第一個已知證據。

在是次研究中,團隊分析了 2015–2016 年在詹姆斯羅斯島東北部收集的約 7,500 萬年前化石,當中包括大量被燒過的黑色木炭殘渣,這些植物碎片在過去的數千萬年中已經被風化。

該些木炭碎片體積很小,最大一塊只有 19 x 38 毫米長,經掃描電子顯微鏡確認,這些化石很可能是被燒毀的植物,很可能來自一種稱為南洋杉科的針葉樹。

團隊發現的其中一塊木炭化石。 Credit: de Lima, F.J. & et al. (2021).
南極白堊紀火災意想圖 llustration by Maurilio Oliveira/National Museum, Federal University of Rio de Janeiro

團隊指,在白堊紀晚期自然出現、強烈的森林火災頻繁而廣泛,儘管這些火災的大部分證據都在北半球,南半球也有一些記錄在案的案例,例如在現今的塔斯曼尼亞、新西蘭和阿根廷。

在白堊紀晚期,岡瓦納超大陸 (Gondwana) 正在分裂,使得南極洲等地比以前更為孤立。團隊指出,這個當時無冰的地區有大量火源,包括雷擊、隕石墜落和火山活動產生的火球,以及易燃植被和高氧水平,都有助於火災蔓延。

團隊在報告中明言,南極洲在白堊紀期間發生了由地殼運動引起的強烈火山活動,有可能是火山活動點燃了古火災,從而產生了所發現的木炭。該團隊現在於南極洲其他地方尋找更多相關化石,以了解當時的火災規模。

來源:
Live Science, Antarctica Was on Fire 75 Million Years Ago, Ancient Embers Reveal, 26 October 2021

報告:
de Lima, F. J., Sayão, J. M., de Oliveira Ponciano, L.C.M. & et al. (2021). Wildfires in the Campanian of James Ross Island: a new macro-charcoal record for the Antarctic Peninsula. Polar Research, 40. doi: 10.33265/polar.v40.5487

文/Alan Chiu

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